Ajolote : l’incroyable amphibien mexicain qui peut se régénérer et qui est en danger d’extinction

En raison de ses propriétés et de son incroyable capacité à se régénérer, certaines recherches scientifiques suggèrent qu’à l’avenir, il sera possible d’en savoir plus sur le génome de l’ajolote et d’appliquer certains des mécanismes qu’il utilise pour se générer afin de générer des traitements pour les maladies chroniques et traiter les organes endommagés.

Qu’est-ce qu’une salamandre ?

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Photo : Getty Images

La salamandre, également connue sous le nom d’axolotl de Xochimilco (Ambystoma mexicanum) est un amphibien de la famille des salamandres unique au monde. Contrairement aux autres salamandres, la salamandre est un animal microendémique, car on ne la trouve dans la nature que dans le système de canaux de Xochimilco, au sud de la vallée du Mexique.

Les salamandres mesurent en moyenne environ 25 centimètres de long et peuvent peser jusqu’à 110 grammes. Certaines personnes les identifient souvent parce que leur corps ressemble à celui d’un têtard ou d’un lézard ; cependant, la salamandre possède des caractéristiques physiques et morphologiques uniques.

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Selon l’Institut de biologie de l’UNAM, la particularité des salamandres est qu’elles peuvent atteindre la maturité sexuelle et se reproduire sans perdre les caractéristiques physiques et morphologiques de leur état larvaire, une caractéristique connue sous le nom de néoténie.

Dans la mythologie mexicaine, la salamandre est apparentée à Xolotl, frère jumeau de Quetzalcoatl qui devint l’une de ces créatures pour éviter d’être sacrifié. L’une des plus anciennes références à l’ajolote se trouve dans le récit de Fray Bernardino de Sahagún, qui rend compte de la signification mystique de l’amphibien pour les peuples préhispaniques de la vallée du Mexique :

« dans la mythologie nahuatl, Xolotl était une divinité, frère jumeau de Quetzalcoatl, qui refusa la mort et qui, pour échapper au bourreau, se transforma en un plant de maïs à deux épis (Xolotl), dans une double tige de maguey (metlmaguey ou Xolotl) et enfin dans un poisson appelé axolotl, ce qui ne l’a pas empêché d’être attrapé et tué… »

Qu’est-ce qui guérit l’axolotl ?

La néoténie des salamandres fait que, comme aucun autre vertébré, ces amphibiens possèdent une capacité unique à régénérer des membres amputés, ainsi que des organes et d’autres tissus endommagés, y compris la moelle épinière et des parties du système nerveux.

Cette caractéristique a suscité l’intérêt des scientifiques et des médecins, afin d’analyser la structure de son génome et, à l’avenir, de développer des thérapies à partir de celui-ci pour guérir des maladies chroniques, cependant, il n’existe actuellement aucune application de l’ADN de la salamandre pour guérir des maladies, une caractéristique erronée qui est attribuée et alimente le marché noir de cette espèce.

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Début 2018, l’Institut de recherche en pathologie moléculaire de Vienne, en Autriche, a réussi à séquencer le génome complet de la salamandre, le plus grand de toutes les espèces séquencées jusqu’à présent, avec une extension dix fois plus grande que celle de l’être humain. Cependant, des recherches supplémentaires sont nécessaires pour connaître son coût

Combien coûte une salamandre ?

Avant de penser à acquérir une salamandre, il est important de tenir compte du fait qu’il s’agit d’une espèce gravement menacée et que, par conséquent, le commerce illégal est puni par la loi. Toutefois, la Convention sur le commerce international des espèces de faune et de flore sauvages menacées d’extinction (CITES) autorise l’échange international de cette espèce à des fins commerciales, toujours de manière contrôlée.

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Photo : Getty Images

Si vous souhaitez garder un axolotl comme animal de compagnie, l’Institut de biologie de l’UNAM recommande de s’adresser à l’une des UMAS (Unités de gestion pour la conservation et l’utilisation durable de la faune) enregistrées, qui disposent des autorisations pour acquérir un axolotl.

Où trouve-t-on la salamandre ?

À l’époque préhispanique, la salamandre s’étendait dans tout le système lacustre de la vallée du Mexique, du lac Texcoco à Xochimilco ; cependant, à l’heure actuelle, son habitat naturel a été considérablement réduit et le seul endroit où l’on trouve encore quelques spécimens à l’état sauvage est le système de canaux de Xochimilco.

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Pourquoi la salamandre est-elle en danger d’extinction ?

Au début des années 1990, on pensait qu’il y avait plus de 6 000 spécimens de salamandre dans toute la vallée du Mexique ; cependant, on estime aujourd’hui qu’il ne reste qu’un peu moins de 30 spécimens à l’état sauvage à Xochimilco.

La réduction dramatique de son habitat due à l’étalement urbain, à l’utilisation des terres pour l’agriculture et à la chasse pour de supposés usages médicinaux a considérablement diminué le réseau de canaux qui abritait la salamandre.

L’Union internationale pour la conservation de la nature (UICN) considère que la salamandre est en danger critique d’extinction, ce qui signifie qu’elle est confrontée à un risque extrêmement élevé d’extinction à l’état sauvage.

Et bien que diverses universités et institutions aient redoublé d’efforts pour élever des salamandres en captivité, il est impossible de les renvoyer dans leur habitat naturel tant que les diverses menaces auxquelles elles sont confrontées ne peuvent être atténuées.

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