« Balls to Lusia » : la légende de la seule femme drafté en NBA

Lorsque la NBA a organisé un vote pour le choix de draft le plus bizarre de l’histoire, le sixième choix du septième tour, le n°137 en 1977, a gagné. Le choix s’est porté sur Lusia Harris, la seule femme officiellement sélectionnée dans une draft NBA. La foi le 10 juin. Et, les choses, également le 10 juin mais neuf ans plus tard, en 1986, une femme a joué pour la première fois un match officiel dans une ligue masculine. Il s’agissait de Nancy Lieberman, dans l’USBL (United States Basketball League), une compétition née un an plus tôt, en 1985, et qui a duré jusqu’en 2008.

L’une, Harris, était une Afro-Américaine de 1,91 née et élevée dans le Mississippi, où après l’école elle ramassait du coton quand c’était la saison des récoltes. L’autre, Lieberman, se décrit comme « une fille maigre, rousse et juive du Queens ». Elle ne mesurait que 1,80 m et est restée à jamais liée au basket-ball jusqu’à devenir une légende vivante. Aujourd’hui âgée de 61 ans, elle travaille au sein de l’équipe de télédiffusion des Pelicans de la Nouvelle-Orléans après avoir été entraîneur adjoint (juste derrière Becky Hammon) dans la NBA avec les Kings de Sacramento. Lusia Harris, qui a compris qu’elle était née trop tôt pour pouvoir transformer son talent en une carrière sportive professionnelle, a 65 ans et est enseignante à Greenwood, près de l’endroit où elle est née et à côté d’un Mississippi dont elle n’a jamais eu trop envie de se séparer.

Au 13e tour de la draft 1969, les Warriors de San Francisco ont choisi Denise Long, une légende de l’Iowa qui croyait vraiment pouvoir jouer en NBA. Mais le commissaire Walter Kennedy s’est rendu compte que les Warriors n’allaient de toute façon pas vraiment compter sur Long et a annulé le choix. Depuis lors et jusqu’à aujourd’hui, une seule autre femme a été choisie, et cette fois avec un choix qui a été pris, dans la draft : Lusia Harris, le 10 juin 1977, avec le 137ème choix de la draft qui correspondait au New Orleans Jazz. Une franchise qui était à deux ans du déménagement à Salt Lake City et qui avait l’habitude de se tromper dans presque toutes ses décisions. Un an plus tôt, en effet, leurs efforts pour faire signer Gail Goodrich, dont les jambes étaient déjà très meurtries, les avaient amenés à donner aux Lakers un premier tour de 1979 qui est devenu Magic Johnson. Le manager général, Lewis Schaffel, a fait une erreur avec tous les choix précédents et s’est vanté du coup de publicité (et rien d’autre) qu’il donnait avec le choix de Lusia Harris, qui n’a jamais pris au sérieux l’option d’une équipe NBA comptant sur elle et ne s’est même pas présentée au camp d’entraînement. Cela et, on l’a appris plus tard, parce qu’elle était enceinte au moment de l’entrée dans l’équipe, toujours en Louisiane, près des terrains où Lusia Harris avait fait sensation.

Là-bas, à la Delta State University, Lusia Harris avait fait une carrière admirable qui n’avait alors aucune suite au niveau professionnel. On était loin des premières années d’une certaine stabilité et de la pérennité de la WNBA, née en 1997. Fille d’agriculteurs et 10e d’une fratrie de 11 enfants (sept autres ont joué au basket), elle dit encore (sous le nom de Lusia Harris-Stewart, son nom d’épouse) qu’elle a été choisie au repêchage avant 33 hommes et qu’elle est effectivement née trop tôt : elle n’a joué qu’une seule saison (1979-80) pour les Houston Angels dans la Women’s Basketball League (WBL).

Il était également trop tôt pour recevoir des bourses d’athlétisme ou pour trouver des équipes féminines de basket dans une université. Cela l’a conduite au projet que Delta State était en train de mettre en place, où en trois ans elle a gagné trois MVPs, a été trois fois All-American, a fait 109-6 en 115 matchs et a fait une moyenne de 25,9 points et 14,5 rebonds par match. Ils ont dit qu’elle était un joueur semblable à Karl Malone : elle rebondissait tout, avait les pieds rapides près de l’anneau et avait un bon poignet. Que dans son équipe il suffisait de dire « balles à Lusia » et que dans tous ses matchs le terrain était plein, avec des gens entassés au premier rang. Lors de sa dernière saison, ils ont organisé un match pour son équipe au Madison Square Garden. C’était le premier match de basket féminin dans cette arène légendaire, et elle a marqué 46 points. En deuxième année, elle avait réussi à obtenir que les finales de l’université soient diffusées pour la première fois (bien qu’en différé) à la télévision. En 1992, elle a été intronisée au Hall of Fame, et en 1999, elle a fait partie de la première génération du Women’s Basketball Hall of Fame. Sa plus grande réussite est la médaille d’argent obtenue aux Jeux de Montréal en 1976, les premiers jeux de basket-ball féminin. Dans cette Team USA, il y avait aussi Nancy Lieberman.

Lady Magic : la meilleure joueuse de sa génération

On disait de Nancy Lieberman qu’elle était la plus grande joueuse qu’il y ait jamais eu, lorsqu’elle était aussi médaillée d’argent à Montréal. À l’époque, elle n’avait que 18 ans. Un an plus tôt, elle a participé aux Jeux panaméricains, trois ans plus jeune que toutes les autres joueuses de Team USA. Et puis elle a remporté la Coupe du monde 1979, la première Coupe du monde féminine pour les États-Unis depuis 1957. Dure de caractère, courageuse et consciencieuse en tant que juive (ses arrière-grands-parents sont morts pendant l’Holocauste et ses grands-parents paternels se sont fait tatouer leur numéro d’identification dans les camps de concentration), c’est une personnalité écrasante qui est devenue par la suite coach et manager général dans la WNBA avec les Detroit Shock, une équipe qui l’a fait signer un contrat d’un jour le 24 juillet 2008 pour qu’elle puisse porter le short à 50 ans (elle a fait deux passes décisives) dans une ligue dont elle avait joué la première saison onze ans plus tôt, alors qu’elle avait déjà 39 ans. Elle a été la première femme à entraîner une équipe professionnelle masculine, les Texas Legends (affiliés à la Ligue de développement des Mavericks), avant d’être assistante des Sacramento Kings.

Elle a été intronisée au Hall of Fame en 1996 et est également passée par la main de Harris dans la première classe du Women’s Hall of Fame en 1999. Et, comme elle, elle est aussi entrée dans l’histoire un 10 juin. Dans son cas, en 1986, lorsqu’elle a joué un match officiel avec Springfield Fame, l’équipe du Massachusetts qui défendait le titre qu’elle avait remporté un an plus tôt, lors des débuts de l’USBL (United States Basketball League). Comme dans le cas du projet de Lusia Harris, beaucoup y ont vu un coup de publicité sans autre contexte. La ligue elle-même s’est frotté les mains et a pensé que Lieberman serait son ticket pour l’ascension médiatique, « quelque chose de plus grand que Manute Bol ». Le Soudanais de 2,27, d’ailleurs, s’est engagé dans l’USBL des années plus tard, mais n’a jamais pu porter de shorts.

Lieberman, pourtant, a toujours pensé qu’il pouvait jouer avec les hommes. Elle avait grandi en le faisant, et avait défendu sa place dans les jeux de rue du mythique Rucker Park : « Elle entrait, ils la taquinaient, elle jouait et ils étaient bouche bée. » Ses coéquipiers de Fame ont rapidement respecté sa ténacité, sa capacité à surmonter les inconvénients et cette incroyable vision qui lui a valu le surnom de Lady Magic (un clin d’œil à Magic Johnson). Lors de ce premier match (122-107 contre Staten Island), elle n’a joué que quelques minutes dans la dernière ligne droite de la première mi-temps, n’a pas marqué de panier et a assumé son rôle mais s’est plainte : « J’aurais aimé jouer suffisamment pour transpirer ». Il avait déjà joué dans des matches amicaux, et son équipe d’entraîneurs comparait son intensité à celle de Larry Bird. Sa place était dans le basket-ball de compétition, même si (mauvaise époque pour le basket-ball féminin) elle aurait dû passer par les Generals, le rival des Harlem Globetrotters. C’est pourquoi elle a signé avec l’USBL pour seulement 10 000 dollars par an.

Elle n’a jamais eu peur car elle était, par essence, une fille dure de Brooklyn et une joueuse redoutable qui avait épaté lors de son passage à Old Dominion (1976-80), où elle est devenue une légende du basket-ball en Virginie. Avant cela, elle a dû briser de nombreux tabous, dont celui de sa mère, qui a tenté de lui faire sortir sa passion de la tête en lui piquant les couilles avec un tournevis. Elle a également joué une saison dans la WBL (avec les Dallas Diamonds) et en Israël. Mais son grand héritage en tant que joueuse est resté à l’université, où elle a porté le numéro 10 pour Walt Frazier et d’où elle est partie en laissant deux records : 961 passes décisives et 562 interceptions. Lors de sa deuxième saison, elle a réalisé un match de 40 points, 15 rebonds et 11 passes contre Norfolk State, la démonstration d’une joueuse petite mais sauvage, dans le meilleur sens du terme, qui avait grandi en jouant contre des garçons. Dans le basket-ball, le base-ball et le football, aussi… en jouant et en les battant, bien sûr, même si elle n’était qu' »une fille juive maigre et rousse du Queens ».

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