Des mantes qui mangent des cerveaux d’oiseaux et d’autres exploits de créatures effrayantes

Quand on pensait tout savoir sur les insectes qui nous entourent, une nouvelle étude vient toujours nous surprendre. Voici quelques découvertes récentes dans le domaine de l’entomologie qui ont laissé bouche bée ceux d’entre nous qui se considèrent comme les rois de l’évolution.

Les mantes chassent les oiseaux et mangent leur cerveau

Nous connaissons quelques habitudes désagréables des mantes religieuses, comme le fait que les femelles mangent le mâle après – ou pendant – la copulation. Ce qui, d’ailleurs, n’arrive que dans une minorité de cas. Mais quiconque observe attentivement l’un de ces insectes aura remarqué que son apparence est sérieusement menaçante. C’est peut-être cette tête qui tourne, unique parmi les insectes, et ces yeux qui semblent regarder droit devant eux qui en ont fait l’objet de légendes depuis l’Antiquité.

Heureusement pour nous, notre grande différence de taille nous protège de leur étreinte mortelle et de leurs mâchoires écrasantes. Mais la vérité est que les mantides osent s’attaquer à des proies beaucoup plus grandes qu’elles, comme des grenouilles, des lézards ou des serpents. Maintenant, une nouvelle étude révèle qu’un autre plat à leur menu est plus commun que ce que l’on pensait : la cervelle des oiseaux.

Il y avait déjà quelques rapports documentés de mantides attaquant des oiseaux. Mais pour savoir s’il s’agit d’un phénomène courant, trois zoologistes de Suisse et des États-Unis ont passé au peigne fin la littérature scientifique, et les résultats les ont surpris : au total, ils ont recueilli 147 cas – dont le premier remonte à 1864 – dans 13 pays de tous les continents, sauf l’Antarctique. Les victimes appartiennent à 24 espèces d’oiseaux différentes, mais il s’agit surtout de petits colibris chassés à l’affût d’insectes dans les mangeoires de jardin.

L’un des cas recueillis par les chercheurs a été publié en 2006 et se déroule dans le delta de l’Ebre, à Tarragone. Le compte rendu des auteurs de cette étude est terrifiant : « Le modus operandi de la mante semble être de s’approcher de l’oiseau, qui est suspendu la tête en bas, et de pénétrer dans la cavité crânienne par l’un des yeux, se nourrissant du tissu cérébral ». Les auteurs poursuivent : « Nous pensons que la mante s’attaque aux oiseaux encore vivants », et concluent : « A au moins deux occasions, la mante a coupé la tête quand c’était fini ».

Hey, Clarice, les agneaux ont-ils cessé de couiner ?

Hey, Clarice, les agneaux ont-ils cessé de couiner ? Randy Anderson Quel est cet insecte ?

Les escargots piègent et fossilisent les intrus

Les escargots transportent leurs maisons sur leur dos, et il est facile de comprendre comment cette trouvaille évolutive les protège des agressions des prédateurs et de la dessiccation. Mais en y regardant de plus près, le généticien Robbie Rae, de l’université John Moores de Liverpool, au Royaume-Uni, a découvert une fonction inattendue de la coquille de l’escargot : piéger et tuer les parasites en les laissant encapsulés, à la manière de Han Solo dans le bloc de carbonite, mais sans aucune chance d’être secourus.

Rae s’est demandé pourquoi les limaces sont plus sensibles que les escargots aux attaques des nématodes, de minuscules vers vivant dans le sol. Beaucoup de ces vers sont des parasites d’animaux ou de plantes, et plus de 100 espèces en particulier sont connues pour parasiter les mollusques. Certains de ces nématodes sont utilisés pour la lutte biologique contre les nuisibles, or les escargots ont tendance à résister aux attaques de ces envahisseurs.

Le chercheur a mis en présence escargots et nématodes en laboratoire, et a constaté que les cellules de la couche interne de la coquille piègent les vers jusqu’à ce qu’ils se fossilisent dans leur structure. Pour voir si cela était également vrai dans la nature, il a collecté des escargots sur le terrain et a confirmé que jusqu’à 60 % d’entre eux avaient des parasites morts enfermés dans leur coquille – dans un cas, jusqu’à 101 nématodes dans un seul escargot.

Plus surprenant encore, Rae a observé que même la minuscule coquille intérieure que les limaces ont sous la peau est également capable de piéger les nématodes de la même manière, bien que moins efficacement. Ce qui amène le chercheur à évoquer la possibilité que nous ayons été aveugles jusqu’à présent et que la défense contre les parasites pourrait être une raison majeure de l’existence de la coquille chez les mollusques.

Nématodes piégés dans une coquille d'escargot attendant que Jabba les ramasse.

Nématodes piégés dans une coquille d’escargot attendant que Jabba les ramasse. Robbie Rae

Des fourmis érigent des tours Eiffel avec leur corps

Dans le film World War Z, des zombies parvenaient à franchir de hauts murs en grimpant les uns sur les autres. Les scénaristes auraient peut-être pu s’inspirer d’un cas réel, celui des fourmis de feu Solenopsis invicta. Une équipe de bio-ingénieurs et de biologistes du Georgia Institute of Technology (USA) a étudié comment ces insectes fuient les inondations en formant des tours de milliers d’individus autour d’un axe vertical, comme la tige d’une plante. Après avoir analysé les mouvements des fourmis grâce à des enregistrements vidéo, ils ont réussi à simuler le processus avec un modèle informatique, et les résultats sont étonnants.

Les chercheurs ont découvert que les tours des fourmis ne sont pas coniques, mais ont des côtés incurvés, comme la Tour Eiffel. Et la ressemblance n’est pas une coïncidence : chaque insecte supporte sur lui une colonne équivalente au poids de trois de ses congénères ; et selon les scientifiques, ce principe de répartition des charges est le même que celui que Gustave Eiffel a appliqué dans sa tour. Pour réaliser cette organisation prodigieuse, les insectes s’appuient sur leurs interactions étroites par le biais du toucher et de l’odorat. Ce n’est que lorsqu’un anneau est complet, chaque fourmi s’accrochant à deux autres de chaque côté, que la couche suivante commence à se construire.

Ce n’est pas la seule capacité étonnante des fourmis de feu. Auparavant, les mêmes chercheurs avaient déjà décrit comment ces insectes échappent également aux inondations en tissant avec leur propre corps des radeaux hydrofuges qui peuvent flotter pendant des semaines sans que les fourmis ne se noient.

Les araignées poursuivent des lasers et voient dans l’espace

Les propriétaires de chats, et même les amateurs de vidéos de chats sur YouTube, savent que ces animaux poursuivent un pointeur laser comme si leur vie en dépendait. En revanche, peu de gens sauront qu’il existe d’autres animaux ayant la même habitude : les salticidés ou araignées sauteuses, un groupe très large et diversifié avec des milliers d’espèces réparties presque partout dans le monde.

Lorsque les astronomes Jamie Lomax et Emily Levesque, de l’Université de Washington (USA), ont soudainement vu leur bureau envahi par des araignées sauteuses, un collègue leur a conseillé sur Twitter d’essayer cette compétence. Levesque a publié sur le réseau social ce résultat surprenant, et la discussion a rapidement été rejointe par le biologiste Nate Morehouse, de l’Université de Cincinatti, qui se consacre à l’étude de la vision des araignées.

Morehouse a expliqué que les araignées sauteuses dépendent de leur vue pour chasser leurs proies, et c’est pourquoi elles sont dotées de l’un des systèmes de vision les plus sophistiqués. Deux de leurs huit yeux sont construits comme les télescopes de Galilée, avec une lentille devant et une autre derrière pour faire la mise au point sur la rétine. Grâce à cela, ils peuvent percevoir un spectre de couleurs qui va jusqu’à l’ultraviolet. De plus, ces petits animaux peuvent voir des objets beaucoup plus grands qu’eux en même temps, avec une résolution spatiale de 0,07 degré. Comme la pleine lune occupe 0,5 degré, les araignées peuvent la distinguer, a expliqué Morehouse.

Avec les données fournies par Morehouse sur Twitter, l’ingénieur logiciel Kevin Gill a fabriqué l’image de la lune telle que la verrait une araignée sauteuse. Mais Morehouse a ensuite répondu par une autre information stupéfiante : les déinopidés, un groupe d’araignées allongées spécialisées dans la chasse nocturne, ont une vision si sensible aux faibles niveaux de lumière qu’elles seraient capables de distinguer dans le ciel notre galaxie voisine, Andromède, difficile à observer.

Et s’il est douteux que les araignées aient un motif puissant pour faire une fixation sur le firmament, savoir qu’il nous a fallu Galilée pour inventer un système qu’elles ont depuis des millions d’années devrait au moins nous aider à les apprécier un peu plus.

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