Encéphalite

Qu’est-ce que l’encéphalite ?

L’encéphalite est une inflammation (gonflement et irritation) du cerveau. Dans la plupart des cas, cette inflammation est causée par un virus.

L’encéphalite est également appelée « encéphalite virale aiguë » ou « encéphalite aseptique ».

Qui peut développer une encéphalite ?

L’encéphalite est une maladie très rare. La plupart des cas surviennent chez les enfants, les personnes âgées et d’autres personnes dont le système immunitaire est affaibli (en raison du VIH/sida, du cancer, etc.).

Les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) signalent plusieurs milliers de cas d’encéphalite chaque année aux États-Unis. De nombreux experts de la santé pensent qu’il y a beaucoup plus de cas qui ne sont pas signalés parce que les symptômes varient et peuvent être légers.

Quels sont les signes et les symptômes de l’encéphalite ?

Les symptômes typiques des cas légers d’encéphalite sont généralement les suivants :

  • fièvre
  • maux de tête
  • manque d’appétit
  • manque d’énergie
  • malaise général

Les cas graves d’encéphalite peuvent entraîner les symptômes suivants :

  • fièvre élevée
  • maux de tête sévères
  • nausées et vomissements
  • raideur du cou
  • confusion
  • changements de personnalité
  • convulsions
  • problèmes. parler ou entendre
  • hallucinations
  • perte de mémoire
  • somnolence
  • coma

Puisque l’encéphalite peut suivre ou accompagner des maladies virales communes, Les signes et symptômes caractéristiques de ces maladies peuvent apparaître avant l’encéphalite elle-même. Le plus souvent, cependant, l’encéphalite apparaît sans prévenir.

Causes de l’encéphalite

Trois groupes de virus sont les causes les plus courantes de l’encéphalite :

  1. Virus de l’herpès, comme le virus de la varicelle, le virus d’Epstein-Barr (qui provoque la mononucléose) et le virus de l’herpès simplex (qui provoque des boutons de fièvre ou des feux sauvages).
  2. Virus et autres germes transmis par les insectes, comme le virus du Nil occidental (transmis par les piqûres de moustiques) et les germes responsables de la maladie de Lyme et de la fièvre boutonneuse des montagnes Rocheuses (transmis par les piqûres de tiques).
  3. Virus à l’origine de maladies autrefois courantes dans l’enfance, comme la rougeole, les oreillons et la rubéole. Grâce aux vaccins, il est aujourd’hui rare que des personnes développent une encéphalite à la suite de ces maladies.

Plus rarement, l’encéphalite peut être causée par :

    • une infection bactérienne, comme la méningite bactérienne
    • une complication d’autres maladies infectieuses, comme la syphilis
    • certains parasites, comme ceux qui transmettent la toxoplasmose (présente dans les excréments de chats infectés) chez les personnes dont le système immunitaire est affaibli

    L’encéphalite est-elle contagieuse ?

    L’inflammation cérébrale elle-même n’est pas contagieuse. Mais tous les virus qui peuvent causer l’encéphalite sont contagieux. Bien sûr, ce n’est pas parce qu’une personne a contracté un certain virus qu’elle développera une encéphalite.

    Comment l’encéphalite est-elle diagnostiquée ?

    Les médecins utilisent plusieurs tests pour diagnostiquer l’encéphalite, notamment les suivants :

    • Des tests d’imagerie, comme une tomodensitométrie (CT) ou une imagerie par résonance magnétique (IRM), pour voir si le cerveau est gonflé, saigne ou présente d’autres problèmes.
    • Un électroencéphalogramme (EEG), qui enregistre les signaux électriques du cerveau, pour détecter la présence d’ondes cérébrales anormales
    • Un test sanguin pour détecter d’éventuelles bactéries ou virus dans le sang du patient. Les analyses de sang indiquent également si l’organisme produit des anticorps (protéines spécifiques de lutte contre l’infection) en réponse à un germe.
    • Une ponction lombaire, où l’on prélève du liquide céphalorachidien (le liquide qui entoure le cerveau et la moelle épinière) pour rechercher des signes d’infection

    Comment traite-t-on l’encéphalite ?

    La plupart des personnes atteintes d’encéphalite doivent être soignées à l’hôpital, généralement dans l’unité de soins intensifs (USI). A l’hôpital, les médecins surveilleront étroitement la pression artérielle, le rythme cardiaque et la respiration du patient, ainsi que ses fluides corporels, afin d’empêcher le cerveau de gonfler davantage.

    Médicaments

    • Les médicaments antiviraux peuvent traiter certaines formes d’encéphalite, comme celles causées par le virus de l’herpès simplex.
    • Les corticostéroïdes peuvent être utilisés pour réduire le gonflement du cerveau.
    • Si le patient a des crises, des anticonvulsivants peuvent être administrés.
    • Des médicaments en vente libre, comme l’acétaminophène, peuvent aider à traiter la fièvre et les maux de tête.
    • Les antibiotiques ne sont pas efficaces contre les virus, ils ne sont donc pas utilisés pour traiter la plupart des formes d’encéphalite.

    De nombreuses personnes atteintes d’encéphalite se rétablissent complètement. Dans certains cas, l’inflammation du cerveau peut entraîner des problèmes durables, tels que des difficultés d’apprentissage, des problèmes d’élocution, des pertes de mémoire ou un manque de contrôle musculaire. Dans ces cas, des séances d’orthophonie, de kinésithérapie et/ou d’ergothérapie peuvent être nécessaires.

    Combien de temps dure l’encéphalite ?

    Dans la plupart des cas d’encéphalite, la phase aiguë de la maladie (lorsque les symptômes sont les plus graves) dure généralement une semaine maximum. Le temps de rétablissement complet est généralement plus long, souvent plusieurs semaines ou mois.

    Est-il possible de prévenir l’encéphalite ?

    La meilleure façon de prévenir l’encéphalite est d’éviter de contracter des infections par des virus ou d’autres germes susceptibles de provoquer une encéphalite. Se laver souvent les mains limite la propagation de certains de ces germes. Rester en aussi bonne santé que possible en mangeant de façon équilibrée et en prenant beaucoup de repos peut contribuer à maintenir votre système immunitaire en bonne forme. Recevoir tous ses vaccins est également un moyen important de se protéger contre des maladies comme la varicelle et la rougeole.

    Dans les zones où les insectes peuvent transporter des virus et d’autres germes, protégez-vous en portant des manches et des pantalons longs, ainsi qu’en appliquant un insectifuge. Essayez également d’éviter les activités extérieures à l’aube ou au crépuscule, lorsque les moustiques sont les plus actifs et les plus piquants.

    Quand dois-je appeler mon médecin ?

    Appellez immédiatement un médecin si vous présentez l’un des symptômes suivants :

      • maux de tête sévères
      • convulsions
      • raideur de la nuque
      • incapacité à regarder des lumières vives
      • double vision
      • difficulté à marcher
      • problèmes pour parler ou entendre
      • difficulté à bouger un bras. ou une jambe
      • perte de sensation dans une partie du corps
      • changements soudains de personnalité
      • problèmes liés à la mémoire
      • somnolence extrême
      • perte de conscience (ou évanouissement)
      Révisé par : Marcella A. Escoto, DO
      Date de révision : janvier 2019

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