Fabergé et les œufs de Pâques des Romanov

Donner des œufs décorés pour Pâques, la plus grande fête du calendrier orthodoxe, est une tradition séculaire chez les Russes. Les deux derniers tsars, Alexandre III et Nicolas II, l’ont suivi, mais à leur manière exorbitante : avec des œufs, dont beaucoup contenaient des surprises, fabriqués par Fabergé. Des pièces minuscules qui comptent parmi les objets d’art les plus chers jamais fabriqués. Non seulement pour la valeur des gemmes et des métaux précieux, mais aussi pour le travail laborieux (parfois plus d’un an) qui exigeait des bijoutiers, des miniaturistes, des sculpteurs, des graveurs, des horlogers ou des experts en automatisme.

Avec l’exécution de la dernière famille impériale en 1918, ces bijoux se sont couverts d’une inévitable couche de malédiction, et beaucoup ont entamé un mystérieux voyage vers des points insoupçonnés du globe. Un matériau parfait pour susciter un phénomène de fans de détectives à l’ère d’Internet, avec des centaines de sites consacrés à la spéculation.

Toute enquête doit commencer par un examen du cadre. Saint-Pétersbourg, fin du XIXe siècle. La ville la plus scintillante du monde. La noblesse russe avait développé une obsession pour les pierres précieuses sans équivalent dans aucune autre cour européenne. Le contenu des boîtes à bijoux des autres était le sujet de commérage préféré. Les ambassadeurs étrangers étaient éblouis – littéralement – chaque fois qu’ils assistaient à un bal.

La tsarine, bien sûr, était au sommet : Alexandra était célèbre pour ne pas laisser ses bijoux en repos, même lorsqu’elle se prélassait avec sa famille sur le yacht Standart. Les bijoutiers russes ne pouvaient parfois pas répondre à la demande et devaient se tourner vers des ateliers étrangers.

St-Pétersbourg était donc la ville idéale pour ouvrir un atelier de joaillerie. Et la famille Fabergé aussi, descendants de huguenots français qui, au XVIIe siècle, ont fui les persécutions religieuses dans leur pays.

Peter Carl Fabergé.

Peter Carl Fabergé.

© Historical Picture Archive / CORBIS / Corbis via Getty Images

Le protagoniste de notre histoire est Peter Carl Fabergé (Saint-Pétersbourg, 1846-Lausanne, 1920), qui prend les rênes de l’atelier en 1872. Dix ans plus tard, ses créations font sensation lors de l’Exposition artistique et industrielle qui se tient à Moscou, et les portes des Romanov s’ouvrent en grand au style Fabergé.

Laissons Peter Carl définir lui-même son poinçon :  » On peut acheter un collier déjà fabriqué et estimé à un million et demi de roubles chez Tiffany ou Cartier… mais ce sont des marchands et non des artisans. Je ne m’intéresse guère à une pièce de grande valeur uniquement pour le nombre de perles et de diamants qu’elle contient. »

Pour sa clientèle, Fabergé était inventif, surprenant et, surtout, techniquement éblouissant. Seules les poches les plus profondes et les plus exercées pouvaient se rendre compte qu’une pièce d’or coûteuse était recouverte d’un émail bon marché. Cela dit, avec une finition spectaculaire et une couleur exclusive, inventée par Fabergé lui-même.

Une des œuvres délicates de Fabergé.

Deux des œuvres délicates de Fabergé.

shakko / CC BY-S.A 3.0

Surprise

Les œufs impériaux étaient le summum du style Fabergé. Alexandre III a offert le premier à son épouse Maria à Pâques 1885 et a continué à le faire jusqu’à sa mort neuf ans plus tard. Son fils, Nicolas II, a hérité de la tradition en double : il a offert une pièce à sa femme, Alexandra, et à sa mère, Maria, jusqu’en 1916.

Le nœud de ces caprices était que la coquille, dans la plupart des cas, cachait une surprise, généralement liée à la vie de la famille impériale : une reproduction du palais de Gatchina (le préféré d’Alexandre III) ou des peintures de la retraite d’Abastumani (le terrain de chasse préféré des Romanov dans le Caucase).

Les surprises les plus célèbres aujourd’hui sont celles qui impliquent un certain automatisme : après avoir appuyé sur un bouton, un oiseau chanteur émerge des branches d’un arbre ou un cygne glisse sur une surface de pierre aigue-marine polie. Le tout dans une taille minuscule. Avec la technologie de l’époque, on peut imaginer des heures et des heures de pirouettes avec des pincettes et des loupes.

La collaboration entre Fabergé et les Romanov est considérée comme le summum du luxe. Ou de gaspillage, selon la façon dont on voit les choses. Des ateliers de Peter Carl sortent non seulement des œufs, mais aussi des étuis à cigarettes, des cruches, des plateaux ou des poignées de parapluie qui transforment la vie domestique de la famille impériale en une reconstitution de la légende du roi Midas. La renommée du joaillier a traversé la moitié du monde et son entreprise, qui compte 500 employés, est devenue l’une des plus importantes de Russie. En effet, le pays était représenté par Fabergé à l’Exposition universelle de Paris en 1900.

Les œufs impériaux ne posséderaient pas la moitié de la renommée dont ils jouissent aujourd’hui si le conte de fées ne s’était pas terminé en tragédie. Nicholas et sa famille ont été fusillés en 1918 et leurs biens confisqués. Peter Carl Fabergé, la personne la moins susceptible de dissimuler des sympathies tsaristes, s’en est sorti par la peau des dents et est mort en Suisse. Ses ateliers de Saint-Pétersbourg ont été fermés.

L'ouverture de ce Fabergé révèle une petite reproduction minutieuse du palais de Gatchina.

L’ouverture de ce Fabergé révèle une reproduction infime du palais de Gatchina.

Domaine public

Pendant le reste du XXe siècle, le nom de la famille a survécu grâce aux multinationales et aux licences. Lorsqu’un collectionneur parlait d’une pièce de signature, il faisait très probablement référence à l’une des 150 000 pièces fabriquées du vivant de Peter Carl, pas après. En 2007 est créée Fabergé Limited, une société qui a repris le contrôle de la marque et s’est engagée à ressusciter l’exclusivité d’antan.

Destinations finales

Le chaos révolutionnaire, le pillage des biens et des archives, ont mis en branle la machinerie des mystères… Combien d’œufs impériaux ont été fabriqués ? Selon l’arithmétique, Fabergé a dû donner aux Romanov 54 œufs, plus deux autres, ceux de 1917, qui sont restés inachevés et sont toujours conservés.

Un des œufs disparus après la révolution russe.

Un des œufs disparus après la révolution russe.

Domaine public

Le décompte le plus fiable, effectué par la maison de vente aux enchères Sotheby’s il y a une dizaine d’années, concluait que Fabergé en fabriquait en réalité 50, car certaines années (peut-être pendant la guerre russo-japonaise de 1904-05), les tsars sautaient la tradition. Sur les cinquante, huit sont introuvables, ou peut-être sont-ils introuvables et ont-ils été détruits lors de l’occupation des palais impériaux.

Maria, la mère de Nicolas II, a beau s’être exilée, elle n’a emporté qu’un seul œuf dans ses bagages, dont sa fille Xenia a hérité et qui a ensuite été acheté par Malcolm Forbes, l’éditeur du magazine américain qui porte son nom. Le reste des pièces a été stocké au Kremlin et, entre les années 1920 et 1930, Staline les a vendues à des collectionneurs occidentaux. Tous sauf dix, qui sont restés au musée du Kremlin et constituent encore aujourd’hui la plus grande collection d’œufs impériaux.

Oeuf de Hen, 1885

D’Alexandre III à son épouse Maria

Le premier œuf impérial

Deux personnes contemplent le premier œuf impérial.

Deux visiteurs contemplent le premier œuf impérial.

Guy Fawkes / CC BY-S.A 2.0

Il a peut-être été inspiré par un exemplaire en ivoire fabriqué en France et en possession du roi danois Christian IX, père de Maria Fedorovna. La pièce de Fabergé, qui mesure 6,4 cm et est essentiellement en or, a été conçue comme une matriochka, l’ensemble des poupées russes contenues les unes dans les autres. De l’œuf sortait un jaune d’œuf qui, à son tour, abritait une poule assise dans un nid de paille. L’oiseau cachait à l’intérieur une surprise aujourd’hui perdue : une réplique de la couronne impériale en miniature à laquelle pendait un rubis en forme d’œuf.

Oeuf du couronnement, 1897

Du Nicolas II à son épouse Alexandra

L’ŒUF IMPÉRIAL LE PLUS EXQUISTE

L'œuf du couronnement impérial est l'un des plus élégants de tous les œufs Fabergé.

L’œuf du couronnement impérial est l’un des plus élégants de tous les Fabergé.

Guy Fawkes / CC BY-S.A 2.0

Avec ses 12,7 cm de hauteur, il est, oui, le plus exquis et celui qui illustre parfaitement la somptuosité et le drame de la fin des Romanov. Elle commémore le couronnement de Nicolas et d’Alexandra, qui s’était déroulé un an plus tôt à Moscou et qui s’était soldé par une tragédie : environ 1 300 personnes avaient péri dans les émeutes autour des stands de nourriture et de boissons gratuites que le tsar avait offerts à son peuple. Ce soir-là, Nicolas II a sauté le deuil – pour des raisons diplomatiques, affirme la cour – et s’est rendu à un bal à l’ambassade de France.

La surprise de l’œuf est une réplique exacte et articulée du carrosse – fabriqué pour Catherine la Grande – dans lequel Alexandra s’est rendue à la cathédrale Uspensky pour l’intronisation. Il a fallu quinze mois de travail pour réaliser cette pièce. Plusieurs éléments ont été perdus : un diamant en forme d’œuf qui pendait du plafond intérieur et une boîte en jadéite pour présenter le carrosse.

Dixième anniversaire, 1911

Du Nicolas II à Alexandra

Homage au couronnement

Oeuf commémoratif Fabergé.

Un œuf Fabergé commémorant les 15 ans du couronnement de Nicolas II.

Derren Hodson / CC BY 2.0

Cette pièce, mesurant 13,2 cm, commémorait les 15 ans du couronnement. Fabergé s’est assuré la collaboration du miniaturiste Vasilii Zuiev pour décorer l’œuf de six portraits ovales (le tsar, la tsarine, les grandes-duchesses Olga, Tatiana et Anastasia et le tsarévitch Alexei) et de neuf scènes du règne de Nicolas.

Trois d’entre elles étaient liées au couronnement : la procession précédant le couronnement, le couronnement lui-même et la réception qui suivit. Quatre inaugurations représentées : celle du pont Alexandre III à Paris, celle du monument du bicentenaire de la bataille de Poltava, celle du musée Alexandre III à Saint-Pétersbourg et celle de la statue équestre de Pierre le Grand à Riga. Les deux autres illustraient le transfert des restes de Saint-Séraphim à la cathédrale de Sarov et la conférence de paix qui s’est tenue en 1899 à La Haye sur ordre du tsar.

Cet article a été publié dans le numéro 476 du magazine Histoire et Vie.Avez-vous quelque chose à apporter ? Écrivez-nous à l’adresse [email protected]

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