Femmes dans l’histoire (Français)


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Mary Anning appartenait à la classe inférieure et à une famille de protestants qui n’acceptaient pas le credo anglican. Et, surtout, c’était une femme. Ces facteurs ont pesé plus lourd sur le monde scientifique de son époque que les vastes connaissances qu’elle a accumulées au cours de ses années de chasse aux fossiles. Une recherche qu’elle a apprise de son père et qu’elle a entreprise pour gagner sa vie et aider la maigre économie de la famille. Avec le temps, elle est devenue une éminence de l’ombre dans le monde de la paléontologie et ses découvertes ont contribué à démanteler la théorie créationniste et à corroborer les théories de l’évolution. Mais seuls quelques hommes l’ont citée dans leurs études et ce n’est qu’après sa mort que la Société géologique de Londres a daigné lui rendre un hommage bien mérité.
Mary Anning est née le 21 mai 1799 dans la ville anglaise de Lyme Regis. Ses parents appartenaient à un groupe connu sous le nom de dissidents, c’est-à-dire qui professaient le protestantisme mais ne suivaient pas les diktats de l’église anglicane. Son père, Richard Anning, gagnait sa vie en tant qu’ébéniste et vendait des fossiles qu’il trouvait sur les nombreux sites côtiers près de Lyme. Avec sa femme Molly, ils ont eu une longue série d’enfants qui sont décédés prématurément. En fait, Mary a été nommée d’après la fille aînée qui était morte dans l’incendie d’une maison. Seuls elle et son frère Joseph ont survécu.

La famille Anning, en plus d’être pauvre, a subi un rejet social pour son choix religieux. Mary n’a pas reçu d’éducation formelle et ce qu’elle a appris tout au long de sa vie, elle l’a appris par elle-même et par sa propre agitation. Marie et Joseph avaient l’habitude d’accompagner leur père sur les falaises où les enfants ont commencé à apprendre à sélectionner et à trouver les pièces qu’ils vendraient plus tard aux collectionneurs qui venaient à Lyme attirés par le grand nombre de fossiles découverts dans la région.

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En 1810, alors que Mary n’est encore qu’une enfant d’une dizaine d’années, la famille Anning subit le coup dur de voir Richard mourir de la tuberculose. Joseph et Marie ont continué à chercher des fossiles et à les vendre à un modeste arrêt à ceux qui étaient passionnés par la collection de fossiles. La même année, Joseph fait sa première découverte importante, un crâne d’ichtyosaure, mais le revenu familial reste maigre. Peu de temps après, Marie a découvert les restes du squelette du spécimen que Joseph avait trouvé. C’était la première fois qu’un tel animal était trouvé en si bon état, ce qui a attiré l’attention de la société scientifique.

C’est à cette époque qu’un riche collectionneur de fossiles nommé Thomas Birch a aidé Mary et sa famille en organisant diverses ventes aux enchères de fossiles et en leur donnant les recettes.
Pendant que Mary continuait à creuser dans la terre des falaises, son frère Joseph a décidé d’entamer une vie plus calme et plus stable en tant que tapissier.

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Les découvertes continues de Mary ont commencé à attirer l’attention non seulement des collectionneurs mais aussi de la société scientifique de son époque. En plus de trouver les restes fossiles, Mary essayait d’apprendre de toutes les publications qui lui tombaient sous la main et étudiait les animaux de son époque comme les poissons ou les calamars qu’elle disséquait pour trouver des similitudes avec les restes qu’elle découvrait sur les falaises.

Ichthyosaurus découvert par Mary Anning au musée d’histoire naturelle de Londres. Photo personnelle
Mais leurs efforts pour tenter de professionnaliser leur activité n’ont servi à rien ou presque. Les scientifiques qui ont acheté ses fossiles et publié la découverte dans des revues scientifiques ont oublié de nommer la jeune fille de Lyme qui les avait trouvés. Ce n’est qu’exceptionnellement qu’ils se souviennent d’elle. Comme en 1829, lorsque le scientifique William Buckland écrit sur un spécimen trouvé par Mary, qu’il cite dans son article.
Un autre géologue, Henry de la Beche, lui sert d’intermédiaire en 1830 pour faire imprimer en lithographie une aquarelle d’une Duria Antiquior. Cette image a été l’une des premières images d’animaux préhistoriques à être largement diffusée dans les milieux scientifiques.
Mary Anning est morte le 9 mars 1847 d’un cancer du sein avec la conviction que la science l’avait réduite au silence et avait profité de ses découvertes. Le fait d’être une femme l’emportait sur son savoir aux yeux de la société savante qui, seulement après sa mort, s’est rendue à l’évidence. La Geological Society of London, qui lui avait fermé ses portes de son vivant, lui a rendu hommage avec un éloge écrit par Henry de la Beche, l’un des rares scientifiques à l’avoir aidée. Elle a été la première personne qui n’était pas membre de la société à recevoir cet hommage. Bien sûr, elle était aussi la première femme.
L’église paroissiale de Lymes a érigé un vitrail à sa mémoire, tandis que la littérature s’est chargée de rappeler son histoire.

Si vous voulez lire sur elle

Les traces de la vie, Tracy Chevalier

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