Ajolote: l’incredibile anfibio messicano che può rigenerarsi ed è in pericolo di estinzione

A causa delle sue proprietà e l’incredibile capacità di rigenerarsi, alcune ricerche scientifiche suggeriscono che in futuro, sarà possibile imparare di più sul genoma ajolote e applicare alcuni dei meccanismi che utilizza per generare se stesso al fine di generare trattamenti per malattie croniche e trattare organi danneggiati.

Che cos’è una salamandra?

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Foto: Getty Images

La salamandra, conosciuta anche come axolotl di Xochimilco (Ambystoma mexicanum) è un anfibio della famiglia delle salamandre unico al mondo. A differenza di altre salamandre, la salamandra è un animale microendemico, poiché si trova in natura solo nel sistema di canali di Xochimilco, a sud della Valle del Messico.

Le salamandre sono lunghe in media circa 25 centimetri e possono pesare fino a 110 grammi. Alcune persone spesso le identificano perché il loro corpo è simile a quello di un girino o di una lucertola; tuttavia, la salamandra ha caratteristiche fisiche e morfologiche uniche.

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Secondo l’Istituto di Biologia dell’UNAM, ciò che rende le salamandre speciali è che possono raggiungere la maturità sessuale e riprodursi senza perdere le caratteristiche fisiche e morfologiche del loro stato larvale, una caratteristica nota come neotenia.

Nella mitologia messicana, la salamandra è legata a Xolotl, fratello gemello di Quetzalcoatl che divenne una di queste creature per evitare di essere sacrificato. Uno dei primi riferimenti all’ajolote si trova nel racconto di Fray Bernardino de Sahagún, che dà conto del significato mistico dell’anfibio per i popoli preispanici della Valle del Messico:

“nella mitologia nahuatl, Xolotl era una divinità, fratello gemello di Quetzalcoatl, che rifiutò la morte e che, per sfuggire al boia, si trasformò in una pianta di mais a due rami (Xolotl), in un doppio gambo di maguey (metlmaguey o Xolotl) e infine in un pesce chiamato axolotl, che non gli impedì di essere catturato e ucciso…”

Cosa cura l’axolotl?

La neotenia delle salamandre fa sì che, come nessun altro vertebrato, questi anfibi possiedano una capacità unica di rigenerare gli arti amputati, così come gli organi e altri tessuti danneggiati, compreso il midollo spinale e parti del sistema nervoso.

Questa caratteristica ha attirato l’interesse di scienziati e medici, al fine di analizzare la struttura del suo genoma e in futuro, per sviluppare terapie da esso per curare malattie croniche, tuttavia, attualmente non vi è alcuna applicazione del DNA della salamandra per curare le malattie, una caratteristica errata che viene attribuita e alimenta il mercato nero per questa specie.

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All’inizio del 2018, il Vienna Research Institute for Molecular Pathology in Austria è riuscito a sequenziare il genoma completo della salamandra, il più grande di qualsiasi specie che sia stato sequenziato finora, con un’estensione dieci volte maggiore di quella dell’essere umano. Tuttavia, sono necessarie ulteriori ricerche per sapere quanto costa

Quanto costa una salamandra?

Prima di pensare all’acquisto di una salamandra, è importante tener conto che si tratta di una specie criticamente in pericolo e quindi il commercio illegale è punito dalla legge. Tuttavia, la Convenzione sul commercio internazionale delle specie di fauna e flora minacciate di estinzione (CITES) permette lo scambio internazionale di questa specie a fini commerciali, sempre in modo controllato.

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Foto: Getty Images

Se si vuole tenere un axolotl come animale domestico, l’Istituto di Biologia dell’UNAM consiglia di rivolgersi a una delle UMAS (Unità di gestione per la conservazione e l’uso sostenibile della fauna selvatica) registrate, che hanno i permessi per acquisire un axolotl.

Dove si trova la salamandra?

In epoca pre-ispanica, la salamandra si espandeva in tutto il sistema lacustre della Valle del Messico, dal lago Texcoco a Xochimilco; tuttavia, attualmente il suo habitat naturale si è ridotto drasticamente e l’unico posto dove ci sono ancora alcuni esemplari in natura è nel sistema di canali di Xochimilco.

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Perché la salamandra è in pericolo di estinzione?

Nei primi anni ’90, si credeva che ci fossero più di 6.000 esemplari di salamandra in tutta la Valle del Messico; tuttavia, oggi si stima che siano rimasti poco meno di 30 esemplari in natura a Xochimilco.

La drammatica riduzione del suo habitat a causa dell’espansione urbana, l’uso del terreno per l’agricoltura e la caccia per presunti usi medicinali hanno diminuito drasticamente il sistema di canali che ospitava la salamandra.

L’Unione Internazionale per la Conservazione della Natura (IUCN) considera la salamandra in pericolo critico, il che significa che sta affrontando un rischio estremamente alto di estinzione in natura.

E anche se varie università e istituzioni hanno raddoppiato gli sforzi per allevare le salamandre in cattività, è impossibile restituirle al loro habitat naturale finché le varie minacce che affrontano non saranno mitigate.

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