Donne nella storia (Italiano)


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Mary Anning apparteneva alla classe inferiore e a una famiglia di protestanti che non accettava il credo anglicano. E, soprattutto, era una donna. Questi fattori hanno pesato di più sul mondo scientifico del suo tempo che la vasta conoscenza che ha accumulato in anni di caccia ai fossili. Una ricerca che ha imparato da suo padre e che ha iniziato per guadagnarsi da vivere e aiutare la magra economia della famiglia. Col tempo divenne un’eminenza oscura nel mondo della paleontologia e le sue scoperte contribuirono a smantellare la teoria creazionista e a corroborare le teorie evolutive. Ma solo pochi la citarono nei loro studi e fu solo dopo la sua morte che la Società Geologica di Londra si degnò di renderle un meritato omaggio.
Mary Anning nacque il 21 maggio 1799 nella città inglese di Lyme Regis. I suoi genitori appartenevano a un gruppo noto come dissidenti, cioè che professavano il protestantesimo ma non seguivano i dettami della chiesa anglicana. Suo padre, Richard Anning, si guadagnava da vivere come ebanista e vendendo i fossili che trovava nei numerosi siti costieri vicino a Lyme. Con sua moglie Molly hanno avuto una lunga serie di figli che sono morti prematuramente. In effetti Mary fu chiamata così in onore della figlia primogenita che era morta in un incendio in casa. Solo lei e suo fratello Joseph sopravvissero.

La famiglia Anning, oltre ad essere povera, subì il rifiuto sociale per la sua scelta religiosa. Mary non ha ricevuto alcuna educazione formale e ciò che ha imparato nel corso della sua vita è stato da autodidatta e dalla sua stessa inquietudine. Maria e Giuseppe accompagnavano il padre alle scogliere dove i bambini cominciarono ad imparare a selezionare e trovare i pezzi che avrebbero poi venduto ai collezionisti che venivano a Lyme attratti dal gran numero di fossili scoperti nella zona.

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Nel 1810, quando Mary era ancora una bambina di circa dieci anni, la famiglia Anning subì il duro colpo di vedere Richard morire di tubercolosi. Giuseppe e Maria continuarono a cercare fossili e a venderli in un’umile fermata a coloro che erano appassionati di collezionismo di fossili. Quello stesso anno, Joseph fece la sua prima grande scoperta, un cranio di ittiosauro, ma il reddito della famiglia rimase magro. Poco dopo, Maria scoprì i resti scheletrici dell’esemplare che Giuseppe aveva trovato. Era la prima volta che un animale del genere veniva trovato in condizioni così buone, il che attirò l’attenzione della società scientifica.

Fu in questo periodo che un ricco collezionista di fossili di nome Thomas Birch aiutò Mary e la sua famiglia organizzando varie aste di fossili e dando loro il ricavato.
Mentre Mary continuava a scavare nella terra delle scogliere, suo fratello Joseph decise di iniziare una vita più tranquilla e stabile come tappezziere.

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I continui ritrovamenti di Maria iniziarono ad attirare l’attenzione non solo dei collezionisti ma anche della società scientifica del suo tempo. Oltre a trovare i resti fossili, Mary cercò di imparare da tutte le pubblicazioni che le capitavano tra le mani e studiò gli animali del suo tempo come i pesci o i calamari che dissezionava per trovare somiglianze con i resti che aveva scoperto sulle scogliere.

Ichthyosaurus scoperto da Mary Anning al Museo di Storia Naturale di Londra. Foto propria
Ma i loro sforzi per cercare di professionalizzare la loro attività sono stati di poca o nessuna utilità. Gli scienziati che comprarono i suoi fossili e pubblicarono la scoperta nelle riviste scientifiche dimenticarono di nominare la ragazza di Lyme che li aveva trovati. Solo in occasioni eccezionali si ricordavano di lei. Come nel 1829, quando lo scienziato William Buckland scrisse di un esemplare trovato da Mary, che citò nel suo articolo.
Un altro geologo, Henry de la Beche, mediò per lei nel 1830 per far stampare in litografia un acquerello di una Duria Antiquior. Questa immagine fu una delle prime immagini di animali preistorici ad essere ampiamente diffusa nei circoli scientifici.
Mary Anning morì il 9 marzo 1847 di cancro al seno con la convinzione che la scienza l’avesse messa a tacere e si fosse approfittata delle sue scoperte. L’essere donna superava il suo sapere agli occhi della società colta che, solo dopo la sua morte, si arrese all’evidenza. La Società Geologica di Londra, che le aveva chiuso le porte durante la sua vita, le rese omaggio con un elogio scritto da Henry de la Beche, uno dei pochi scienziati che l’aveva aiutata. È stata la prima persona che non era membro della società a ricevere questo tributo. Naturalmente è stata anche la prima donna.
La chiesa parrocchiale di Lymes ha eretto una vetrata in sua memoria, mentre la letteratura si è occupata di ricordare la sua storia.

Se volete leggere di lei

Le tracce della vita, Tracy Chevalier

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