Il linguista e archeologo che sta per decifrare la scrittura Lineare A della civiltà minoica

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Linguista e archeologo Brent Davis dell’Università di Melbourne, che quest’anno ha ricevuto il premio Michael Ventris 2019 dall’Università di Londra, sta facendo progressi entusiasmanti nella decifrazione della Linea A, la scrittura minoica dell’isola di Creta che ha incuriosito i ricercatori per decenni.

Lineare A. Iscrizioni a inchiostro intorno alla superficie interna di una nave, di Arthur Evans / foto di pubblico dominio su Wikimedia Commons

La civiltà minoica che fiorì intorno al 1700-1490 a.C. sull’isola di Creta ci ha lasciato il mito del Minotauro, metà uomo metà toro, chiuso nel labirinto del palazzo. Ma anche un mistero nelle molte tavolette scritte con un sistema ancora indecifrato chiamato Lineare A.

I minoici sono probabilmente la più antica civiltà dell’Europa occidentale, e la loro lingua può rivelare di più su un popolo e una cultura che è stata la base su cui è stata costruita la cultura greca e (infine) romana.

Tabelle con script Linear A / foto Wikimedia Commons

Davis, professore di Archeologia e Antico Egitto all’Università di Melbourne, è una delle poche persone al mondo ad aver fatto progressi significativi nella risoluzione della Lineare A negli ultimi 50 anni.

Tra le sue conquiste c’è la definizione, per la prima volta, dell’ordine delle parole della lingua rappresentata nel Lineare A come Verbo-Soggetto-Oggetto, esattamente come l’antica lingua egizia. Così invece di Minos ha un minotauro, un minoico scriverebbe Ha Minos un minotauro.

Linear B, una scrittura leggermente più tardiva ma strettamente correlata trovata a Creta e nella Grecia continentale, fu decifrata dall’architetto inglese Michael Ventris nel 1952.

Ventris ha scoperto che il Lineare B era in realtà una forma molto antica di greco antico – miceneo – e la sua scoperta ha esteso l’origine dell’antica civiltà greca 500 anni prima di quanto si pensasse.

Le informazioni che hanno rivelato sono risultate essere in gran parte inventari di persone, prodotti, perline, offerte e altri beni, relativi alla gestione economica dei palazzi.

Linear A probabilmente rivelerà informazioni simili, ma Davis ritiene che questa scrittura sia stata effettivamente utilizzata per scopi religiosi, quindi decifrarla ci fornirebbe le preghiere personali del popolo minoico.

Ventris ha attinto al lavoro cruciale della poco riconosciuta classicista americana Alice Kober, morta nel 1950. Fu Kober che identificò terminazioni di parole simili nel Lineare B, il che le permise di trovare alcune parole radice che credeva fossero nomi di luoghi e che Ventris avrebbe poi capito essere simili al greco. Ha anche ideato un metodo per tabulare le relazioni tra i segni su cui Ventris avrebbe lavorato, lasciando più di 180.000 gettoni.

Tabella di argilla micenea (MY Oe 106) scritta in Lineare B dalla “Casa del venditore di olio”. La tavoletta registra una quantità di lana destinata ad essere trattata (tinta) per conto di una giovane donna. Il rovescio è inciso con una figura maschile. Datato intorno al 1250 a.C. Museo Archeologico Nazionale, Atene, n. 7671 / Foto Wikimedia Commons

Decifrare la linea B è stato un risultato monumentale, ma la sfida della linea A è ancora più difficile. Questo è in parte perché il linguaggio dietro la scrittura è diverso da qualsiasi altro conosciuto. Sembra essere una lingua indigena totalmente sconosciuta, dice Davis.

Linear B ha preso la maggior parte dei suoi segni da Linear A, e poiché possiamo leggere Linear B, possiamo pronunciare le iscrizioni Linear A, ma non capire cosa dicono.

Stabilendo l’ordine delle parole di una lingua i linguisti possono identificare la funzione di una parola in una frase dalla sua posizione. L’ordine delle parole in inglese, spagnolo, francese e altre lingue moderne è Soggetto (S)-Verbo (V)-Oggetto (O), come nella frase “John ha dei gatti”. Ma quando Davis ha esaminato le lingue dell’età del bronzo intorno al Mediterraneo, nessuna era di questo tipo. Erano o S-O-V (come il greco e il sumero), o V-S-O (come l’antico egiziano). Ha intuito che era molto probabile che la linea A avesse uno di questi due ordini di parole.

Iscrizioni lineari A su ceramica trovata a Malia, Creta / foto zde su Wikimedia Commons

Ha poi applicato questo ordine a una serie di iscrizioni che appaiono sul vasellame rituale minoico e ha scoperto che le parole tendevano a ripetersi in quella che era ovviamente una formula, ad eccezione della seconda parola dell’iscrizione, che era sempre diversa su ciascuna.

La sua ipotesi era che questa parola fosse probabilmente il nome della persona (il soggetto) che faceva l’offerta. Se è corretto, allora il Lineare A è con tutta probabilità una lingua V-S-O.

Davis ha confermato la sua ipotesi quando ha trovato il segno Lineare B per “olive” (ricordate, preso in prestito dal Lineare A), dopo il nome come soggetto della frase. L’inizio della frase ripetuta su tutti i vasi era, quindi, un verbo, come “da”, che produce la frase da Yasumatu olive.

Sito di Malia a Creta / foto Wikimedia Commons

Ma Davis avverte che la sola comprensione dell’ordine delle parole non sarà sufficiente a risolvere la Linea A. Conoscere l’ordine delle parole fornisce una specie di chiave magica, ma se vogliamo decifrarlo, ciò di cui abbiamo più bisogno è semplicemente più materiale, dice. Era proprio il materiale uno dei vantaggi che Ventris aveva nel decifrare il Lineare B. C’erano 20.000 esempi di segni Lineare B nelle iscrizioni, rispetto a solo 7.000 esempi di segni Lineare A. Sono tipo tre o quattro pagine A4.

I matematici ci dicono che se vogliamo decifrare il Lineare A avremo bisogno tra i 10.000 e i 12.000 esempi di segni, il che significa che non siamo così lontani, ma tutto dipende dall’archeologia. Le scoperte sono ancora in corso, quindi sono ottimista, ma ciò di cui abbiamo davvero bisogno è un archivio di palazzo, che è dove probabilmente troveremo abbastanza Lineare A per decifrarlo finalmente.

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