La sindrome dell’impostore: perché Michelle Obama pensa che la sua carriera sia una frode

Nessuno si aspettava quello che è successo lo scorso dicembre, in un auditorium di Londra affollato di studenti di una scuola secondaria per ragazze in esclusione sociale. Due delle donne più rilevanti del momento, Michelle Obama e la scrittrice Chimamanda Ngozi Adichie, un riferimento nella lotta contro la discriminazione sessuale, stavano dando una conferenza che ha iniziato con alcune parole sorprendenti. “Soffro ancora della sindrome dell’impostore”, ha riconosciuto Obama, aprendo gli occhi del pubblico su una dimensione cupa e sconosciuta del successo.

Per i presenti, Obama è stato l’incarnazione del successo dello sforzo, quello che racconta nella sua recente autobiografia, che racconta il suo viaggio dal ghetto di Chicago alle prestigiose scuole di legge di Princeton e Harvard. Le università elitarie precedettero la sua entrata nella lista dei dieci migliori avvocati degli Stati Uniti, un’entusiasmante corsa elettorale alla Casa Bianca e due mandati come first lady modello, ma non sembra che abbia goduto pienamente della sua brillante carriera. Sono troppi successi per essere immeritati, eppure questa è l’opinione di Obama.

Perché chi vive con la sindrome dell’impostore percepisce che i traguardi raggiunti sono frutto della fortuna o del caso, e attribuisce a se stesso una mancanza di competenza che può essere smascherata in qualsiasi momento. Altre personalità, come il COO di Facebook Sheryl Sandberg; il giudice della Corte Suprema degli Stati Uniti Sonia Sotomayor; il CEO di Starbucks Howard Schultz; e le attrici Emma Watson, Natalie Portman e Meryl Streep hanno confessato di avere a che fare con questo tipo di pensiero tossico. Ma questo non ha fatto sì che la sindrome cessi di essere un tabù che è forte nel silenzio dell’intimità, e sempre di più.

Un problema che interrompe le carriere brillanti

Secondo la scrittrice, docente ed esperta coach di leadership Pilar Jericho, l’origine della sindrome dell’impostore è nell’auto-esigenza. Coloro che ne soffrono, non importa quanto siano bravi sul lavoro, mostrano un modello di pensiero basato sull’idea insistente di essere un impostore come professionista, o che le loro abilità non sono degne di attenzione. È un fenomeno tanto diffuso quanto inconfessabile, e la sua incidenza sta crescendo. “È un problema che sta diventando più pronunciato con i social media, a causa dell’ossessione per l’aspetto e il bisogno costante di postare una versione idilliaca di se stessi.”

E non bisogna essere ricchi e famosi per averlo; può colpire chiunque, anche se è più diffuso tra le donne. Alcuni devono addirittura frenare la loro carriera. María Arribas, CEO di GetHERtalent, un’azienda specializzata nel reinserimento nel mercato del lavoro di donne che hanno fatto un’interruzione di carriera per anni, dice che questo modo di vedersi “è strettamente legato all’attuale cultura del lavoro dove si dà tanta importanza al sapersi vendere, e che oggi anche un neolaureato si qualifica come esperto.”

Arribas dice di vedere molti casi di sindrome dell’impostore in donne altamente qualificate che hanno fatto un’interruzione di carriera. “Tendono a pensare di non essere qualificati per affrontare nuove sfide e passare a posizioni migliori. L’unico modo per lavorare in questi casi è con qualcun altro che ti fa vedere che puoi aspirare a più di quanto pensi di poter fare. Ecco perché è così importante che ci sosteniamo a vicenda”, spiega. In altre parole, è la connessione con gli altri che dà davvero la spinta e tira giù i veli che oscurano il vero potenziale di una persona…. ma questo è forse troppo da chiedere nella cultura aziendale prevalente in Spagna.

Un inconveniente tabù che limita i manager spagnoli

La psicologa clinica Elizabeth Cox spiega online che il modo per ridurre l’alta incidenza della sindrome dell’impostore è quello di affidarsi alla confessione di mentori e manager che hanno anche sofferto del problema. La testimonianza del CEO di Starbucks Howard Schultz, in un’intervista al New York Times, è un grande esempio. Ha ammesso che molti dei suoi problemi di autostima derivavano dal sapere che ci sarebbe sempre stata una percentuale di lavoratori all’interno della sua azienda che, indipendentemente da quello che faceva, non lo avrebbe mai considerato adatto alla posizione. Nello stesso articolo, non si è fatto scrupoli a definirsi insicuro.

Altrettanto nota è Sheryl Sandberg, un’esperta dirigente nel senior management di aziende come McKinsey, Disney, Google e Facebook, che ha raccontato le sue lotte con la sindrome dell’impostore in libri, discorsi a Davos e interviste. Sandberg, l’architetto del movimento Lean In, volto a dare potere alle donne nel mondo degli affari, descrive il problema come una lotta che ha condotto per decenni, fin da quando era una studentessa dell’Università di Harvard. L’impulso che la dirigente aveva con se stessa era così forte che doveva costringersi a sedersi al tavolo di un consiglio di amministrazione perché non pensava di essere abbastanza brava per occupare una sedia.

Il CEO di Starbucks ha ammesso che il pensiero che ci sarà sempre qualcuno che lo considera indegno della sua posizione gli ha causato problemi di autostima

È uno schiaffo alla realtà molto diverso dalla storia dei dirigenti spagnoli, dove questo tipo di rivelazioni non si adattano. Pilar Jericho commenta che “in Spagna abbiamo una cultura molto basata sull’apparenza. È il gioco di non mostrare quello che c’è dentro”. Poi c’è la questione della cattiva gestione del fallimento, che è comune nel paese. “Lo si vede nell’industria delle conferenze; ci sono molti di noi che parlano dell’importanza dell’ottimismo, ma pochi di noi che parlano anche di aver avuto momenti difficili”, dice. E che anche il lato positivo del fallimento ha il suo pubblico.

La realtà è che quando l’esperto fa processi di accompagnamento manageriale, Jericho si rende conto che problemi come la sindrome dell’impostore non solo esistono, ma si verificano molto spesso. “Ecco perché è così salutare che personalità come Michelle Obama facciano questo tipo di rivelazioni che non si riferiscono a una questione specifica, ma a qualcosa di complesso come la sensazione che il tuo ruolo non si adatti alla persona che sei”, dice.

Il CEO di GetHerTalent María Arribas è d’accordo con lei: “Se un alto funzionario facesse una dichiarazione come quella di questi dirigenti americani, sarebbe accettato nella popolazione generale ma negli ambienti manageriali sarebbe addirittura disapprovato. Qui siamo molto attenti a come ci esprimiamo e abbiamo preso l’abitudine di ribaltare i nostri discorsi, sostituendo parole come ‘fallimento’ con ‘apprendimento’. Questo modo di parlare finisce per rendere più complicato affrontare questo tipo di cose.”

Nella sua conferenza, Michele Obama ha anche offerto la sua ricetta per disinnescare questi pensieri tossici. “Sono stato nei consigli e nei comitati più potenti che si possano immaginare. Sono stato anche in ONG, fondazioni, multinazionali e summit del G-20. Ho un posto all’ONU. Vi assicuro che nessuno è così brillante come sembra”, ha riassunto.

Non è una malattia, e chiunque lo ammetta si fa un favore

Gli psicologi clinici Pauline Rose Clance e Suzane Imes hanno descritto per la prima volta la sindrome dell’impostore dopo aver studiato un gruppo di studenti universitari altamente qualificati nel 1978. Tre decenni dopo, nel 2011, una revisione della letteratura scientifica sul fenomeno, pubblicata sull’International Journal of Behavioral Science, ha trovato che il 70% dei lavoratori americani ha sperimentato in qualche momento questo modello. Ma era più diffuso tra le donne e le minoranze.

“Nessuno è così brillante come sembra”, dice Michelle Obama per incoraggiare le persone a non autolimitarsi

La sindrome non è legata alla malattia mentale, e i suoi effetti appaiono solo in contesti lavorativi, ed è per questo che non fa parte del Manuale diagnostico e statistico delle malattie mentali, un compendio prodotto dall’American Psychiatric Association (APA) che serve da riferimento per gli psichiatri di tutto il mondo. Questo non significa che non sia importante da tenere a mente.

Secondo la spiegazione online della psicologa Elizabeth Cox, i meccanismi psicologici delle persone colpite attivano freni interni che rendono impossibile condividere grandi idee, fare domanda per certi lavori o chiedere promozioni meritate. È un virus che attacca il talento e riduce le opportunità. Ecco perché aziende come Google hanno lanciato laboratori come #IamRemarkable, un progetto per aiutare i dipendenti a sentirsi sicuri dei loro risultati professionali.

“Questa è un’iniziativa emersa da una formazione interna per i dipendenti di Google provenienti da gruppi vulnerabili”, dice il capo dell’industria dell’azienda, Maví Nafría. Sono stati due dipendenti di Google Europe che hanno deciso di portarlo fuori dall’azienda e portarlo ad altre aziende per trasformarlo in un movimento, pensando alla nostra filosofia di rendere tutto aperto e libero, dice Nafría. “In Spagna al momento ci rivolgiamo solo alle donne. Generiamo domande e dibattiti, in diverse sessioni, di persona e online. Abbiamo un ottimo feedback dai partecipanti. Alla fine, questo lavoro sulla fiducia in se stessi è ciò che rende possibile negoziare una promozione, un aumento di stipendio o un orario”, spiega Nafría. Ma il primo passo per salire è riconoscere il problema.

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