L’uso medico di Internet tra i pazienti in un ambulatorio di gastroenterologia ed epatologia

INTRODUZIONE

L’uso di Internet ha avuto una crescita spettacolare negli ultimi anni. Nel periodo aprile-maggio 2005 c’erano più di 4,5 milioni di case in Spagna con accesso a Internet, e il 34,7% della popolazione con più di 14 anni aveva navigato in rete.1

La facilità di accesso, la disponibilità permanente di informazioni, l’anonimato con cui si possono consultare tutti i tipi di soggetti e l’enorme numero di pagine dedicate ai temi della salute, stimato nel 1999 in una cifra vicina a 100.0002, ha fatto sì che Internet abbia rivoluzionato il modo di ottenere informazioni mediche, non solo tra i professionisti della salute ma anche tra i pazienti.

Alcuni studi europei mostrano che fino al 50% degli utenti di Internet hanno usato Internet in qualche momento per ottenere informazioni relative alla salute3. 3 Questa cifra sale all’80% tra gli utenti adulti di Internet negli Stati Uniti. Nel 2002, la ricerca di informazioni sanitarie su Internet ha rappresentato, dopo l’uso della posta elettronica e la ricerca di informazioni su prodotti da acquistare, il terzo motivo di utilizzo di Internet negli Stati Uniti4. In Spagna, i dati dell’Istituto Nazionale di Statistica mostrano che più di 3 milioni di utenti Internet (22% degli utenti Internet) hanno cercato informazioni relative alla salute (http://www.ine.es) nel 2003.

L’aumento del numero di utenti di Internet è inarrestabile (http://www.observatorio.red.es). Con l’aumento dell’accesso a Internet nel nostro paese, si prevede che aumenterà anche il numero di persone che accedono a Internet per cercare informazioni mediche. Questo influenzerà il rapporto medico-paziente, come sta già accadendo in altri paesi nel nostro ambiente5-7.

Nel nostro ambiente c’è una mancanza di dati sull’uso di Internet come fonte di consultazione medica tra i pazienti con malattie dell’apparato digerente, ad eccezione di uno studio condotto in pazienti con malattie infiammatorie intestinali (IBD) che hanno partecipato a una consultazione monografica8.

Per queste ragioni, ci siamo proposti di analizzare l’uso di Internet per scopi medici da parte dei pazienti che frequentano una clinica gastroenterologica in una città spagnola di medie dimensioni, di valutare la relazione tra l’uso di Internet e le caratteristiche demografiche dei pazienti, e di determinare l’affidabilità di Internet come fonte di consultazione medica per i pazienti.

MATERIALI E METODI

Da ottobre a dicembre 2004, 450 pazienti consecutivi che hanno partecipato per la prima volta a una consultazione generale dell’apparato digerente in una clinica privata di Santa Cruz de Tenerife sono stati inclusi prospettivamente. I pazienti che non erano in grado di completare il questionario sono stati esclusi.

Prima di entrare nella consultazione, i pazienti sono stati invitati a rispondere a un questionario anonimo che hanno completato senza limiti di tempo. Il questionario comprendeva domande sui dati demografici e sociali, l’uso di un computer a casa, l’accesso regolare a Internet da casa, dal lavoro o dalle biblioteche, l’uso regolare di Internet (almeno una volta alla settimana), l’uso di Internet come fonte di informazioni mediche in generale, se avevano consultato i loro sintomi su Internet prima di venire alla consultazione, se sarebbero stati interessati a poter contattare il medico via e-mail e, infine, se sarebbero stati interessati ad avere una pagina web specifica sulle malattie del tratto digestivo (Fig. 1). Un’infermiera ha risposto alle domande dei pazienti sul questionario.

Fig. 1. Domande poste nel questionario.

Per l’analisi per età, i pazienti sono stati raggruppati in quelli sotto o sopra i 45 anni. Per l’analisi in base al livello di istruzione, i pazienti sono stati divisi in due gruppi: quelli con istruzione di base (nessuna istruzione o primaria) e quelli con istruzione avanzata (istruzione secondaria o universitaria).

Statistiche

I dati sono espressi come numero totale e percentuale all’interno di ogni gruppo. Il confronto delle proporzioni tra i gruppi è stato eseguito utilizzando il test *2. Un valore di p

L’analisi è stata eseguita utilizzando un pacchetto statistico integrato SPSS 12.0 (SPSS; SPSS Inc., Chicago, Ill).

RESULTS

Ventisette pazienti hanno rifiutato di partecipare allo studio. Un totale di 423 (94%) ha risposto al sondaggio (189 maschi; 237 femmine; età media ± deviazione standard, 42,6 ± 15,9). La prima colonna della tabella I mostra le caratteristiche demografiche dei pazienti.

76% dei pazienti aveva un computer a casa, e 72% aveva accesso a Internet a casa, al lavoro, o nel luogo di studio. La tabella I mostra la distribuzione dell’uso di Internet secondo il sesso, l’età e il livello d’istruzione. Come si può vedere, l’uso di Internet era più frequente nei pazienti con meno di 45 anni rispetto a quelli con più di 45 anni (83% vs 54%; p

Dei 304 pazienti che usavano regolarmente Internet, 176 (57% degli utenti di Internet; 42% del numero totale di pazienti inclusi) hanno cercato informazioni mediche su Internet. Questa ricerca di informazioni mediche era più frequente in coloro che avevano meno di 45 anni che in coloro che avevano più di 45 anni (50% contro 29%; p

Due settantasei dei 421 pazienti che hanno risposto al questionario (66%) hanno considerato Internet come una buona fonte di consultazione medica. Non ci sono state differenze in questa voce quando sono stati valutati il sesso, l’età o il livello di istruzione dei pazienti (Tabella I).

Settanta dei 421 pazienti che hanno completato il questionario (17%) avevano cercato informazioni sui loro sintomi prima di visitare la clinica per la prima volta. Come si può vedere nella tabella I, questa ricerca pre-consultazione era più frequente nei pazienti con istruzione avanzata (19% vs. 4%; p

Trecentosedici dei 421 pazienti che hanno completato il questionario (75%) erano interessati a poter contattare il loro medico via e-mail per consultare dubbi sulla loro malattia e sul trattamento. Questo interesse era significativamente più alto nei pazienti sotto i 45 anni (86% vs 57%; p

Duecentonovantasei dei 421 pazienti (70%) erano interessati ad avere un sito web specifico sulle malattie del tratto digestivo approvato dal loro medico. Questo interesse era significativamente più alto nei pazienti sotto i 45 anni (78 vs 57%; p

DISCUSSIONE

I nostri dati dimostrano che l’uso di Internet come fonte di informazioni mediche tra i pazienti in una pratica del tratto digestivo generale è ormai una realtà. Il 58% dei pazienti con accesso a Internet nel nostro studio ha cercato informazioni mediche su base regolare e il 17% ha consultato Internet sui sintomi che stavano sperimentando prima di visitare la clinica per la prima volta. Questi dati sono coerenti con quelli pubblicati da Panés et al8 su una popolazione di pazienti con IBD che hanno partecipato a una consultazione monografica, dove il 44% ha usato Internet come fonte di informazioni mediche. Coincide anche con i dati di studi realizzati nella popolazione generale europea, dove il 50% degli internauti cerca informazioni mediche su Internet, ed è inferiore ai dati degli Stati Uniti, dove raggiunge l’80%4. 4 Tuttavia, l’uso di Internet come fonte di informazioni mediche da parte dei nostri pazienti è il doppio di quello riscontrato nella popolazione generale del nostro paese. Come è già stato menzionato, solo il 25% degli utenti spagnoli di Internet cerca informazioni mediche su Internet, secondo uno studio dell’Istituto Nazionale di Statistica (INE) nel 2004 (http//www.ine.es/inebase). Questa differenza tra i dati del nostro studio (58% degli utenti di Internet) e i dati della popolazione generale dello studio INE (25% degli utenti) può essere attribuita alla diversa struttura socioculturale. L’83% dei nostri pazienti aveva un’istruzione secondaria o universitaria rispetto a solo il 62% della popolazione generale (www.ine.es), ed è proprio questo gruppo con un livello di istruzione più elevato che ha cercato più frequentemente informazioni sanitarie su Internet.

Un altro aspetto interessante del soggetto è l’affidabilità che i pazienti danno alle informazioni mediche ottenute dalla rete. Il 65% dei pazienti del nostro studio considera Internet una fonte affidabile di informazioni mediche. Questi dati concordano con quelli pubblicati da altri autori. Ci sono studi che indicano che fino al 60% dei pazienti considera le informazioni su Internet come buone o migliori di quelle fornite dal loro medico9. Alcuni studi americani hanno dimostrato che il 50% dei pazienti ha consultato nuovi dubbi o cercato un secondo parere medico influenzato dalle informazioni ottenute su Internet4. Nel nostro paese, uno studio dell’Universitat Oberta de Catalunya, pubblicato nel 2004, ha dimostrato che 4 utenti spagnoli di Internet su 10 si fiderebbero delle informazioni di un sito web sulla salute, anche se contraddicessero i consigli o le indicazioni del proprio medico10.

L’interesse per Internet come fonte di informazioni da parte dei pazienti con malattie digestive era già stato dimostrato nella letteratura medica di altri paesi11,12. I nostri dati mostrano che il nostro paese non è diverso. Il 75% dei nostri pazienti sarebbe disposto a consultare aspetti della loro malattia via e-mail con il loro medico e il 70% era interessato ad avere una pagina web specifica sulle malattie del tratto digestivo approvata dal loro medico. Questi dati coincidono con quelli riscontrati nello studio di Panés et al8 , dove è stato riscontrato che l’84% dei pazienti che frequentano una consultazione monografica di IBD sarebbero interessati ad avere un sito web specifico dove poter consultare. Questi autori attribuiscono questo alto interesse alla preoccupazione per una malattia cronica. I nostri dati sembrano mostrare che questo interesse dipende dall’età e dal livello di istruzione. I pazienti più giovani e quelli con studi più avanzati sono molto interessati ad avere pagine web specifiche e a consultare il proprio medico dell’apparato digerente via e-mail.

Ma Internet è un mezzo di comunicazione non regolamentato, dove chiunque può pubblicare informazioni non verificate di dubbia qualità scientifica, a cui gli utenti hanno accesso illimitato13-16. Questo può generare seri conflitti tra le informazioni date dal medico e quelle raccolte da Internet.

Quindi, è chiaro che i pazienti consultano sempre più spesso Internet per confermare e completare le informazioni ricevute dal loro medico, e che la fiducia che queste informazioni danno loro può essere uguale o superiore a quella del medico. D’altra parte, nello studio dell’Universitat Oberta de Catalunya10 si è scoperto che solo il 4% dei pazienti che hanno fatto consultazioni mediche su Internet hanno chiesto al loro medico siti web dove poter aumentare le informazioni che lui o lei aveva dato loro.

Ma quanto può essere importante questo uso di Internet da parte dei pazienti nella nostra pratica quotidiana? Dal nostro punto di vista, questo uso di Internet può influenzare il rapporto medico-paziente. Nei prossimi anni dovremo abituarci a pazienti che sono più, ma non sempre meglio informati, e che si rivolgeranno a Internet per corroborare le informazioni che diamo loro. Se non prendiamo in considerazione questa nuova situazione e la ignoriamo semplicemente, finiremo per perdere la fiducia dei nostri pazienti e, di conseguenza, per peggiorare la qualità delle cure che forniamo. D’altra parte, se impariamo a trarre vantaggio dalla nuova situazione, saremo in grado di migliorare la cura che forniamo ai nostri pazienti. Questo problema è già stato valutato in uno studio condotto tra 800 medici generici inglesi. Ha mostrato che i medici considerano l’uso del web come vantaggioso per i pazienti, ma la maggior parte crede che questa facilità di accesso alle informazioni potrebbe portare più problemi che benefici per i medici. I potenziali problemi includono il desiderio dei pazienti di accedere a trattamenti o tecnologie non disponibili, o di avere più fiducia nel web che nelle conoscenze del medico stesso5. Così, sarà necessario essere consapevoli delle informazioni che circolano sulla rete e indirizzare i nostri pazienti verso siti web di provata qualità scientifica.

Questo studio ha alcune limitazioni. L’ambiente in cui è stato condotto il sondaggio è una clinica privata in una capitale di provincia, quindi i risultati non sono direttamente estrapolabili alla popolazione generale. Come abbiamo già spiegato, l’83% dei nostri pazienti aveva un’istruzione secondaria o universitaria rispetto al 62% della popolazione generale, e il 72% aveva accesso a Internet rispetto al 37% della popolazione generale1. 1 Tuttavia, crediamo che questa situazione sia equivalente a quella che si può trovare in qualsiasi consultorio di una capitale di provincia. D’altra parte, data l’enorme crescita del numero di utenti di Internet nel nostro paese, a tutti i livelli culturali della popolazione, capiamo che questi dati sono un riflesso della situazione che vivremo in generale nei prossimi anni. Un altro aspetto che limita lo studio è che non è stato valutato né il livello scientifico delle pagine web consultate né l’interpretazione delle informazioni ottenute dai pazienti. Sarà necessario valutare questi aspetti in studi futuri.

In conclusione, nel nostro ambiente, i pazienti con una malattia digestiva accedono regolarmente a Internet alla ricerca di informazioni sulla loro malattia. Le informazioni ottenute da Internet offrono loro un alto grado di fiducia e sono interessati ad avere un sito web specifico sulle malattie dell’apparato digerente a cui rivolgersi per risolvere i loro dubbi.

I pazienti che più frequentemente cercano informazioni su Internet hanno meno di 45 anni, più spesso donne che uomini e con istruzione secondaria o universitaria. Dobbiamo indicare a questi pazienti dove possono trovare le informazioni appropriate sul web e, successivamente, discutere con loro le informazioni ottenute.

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