Mantidi che mangiano il cervello degli uccelli e altre imprese raccapriccianti

Quando pensavamo di sapere tutto sugli insetti che ci circondano, arriva sempre un nuovo studio a sorprenderci. Ecco alcune recenti scoperte nel campo dell’entomologia che hanno lasciato a bocca aperta quelli di noi che si considerano i re dell’evoluzione.

Le mantidi cacciano gli uccelli e mangiano i loro cervelli

Sappiamo di alcune spiacevoli abitudini delle mantidi religiose, come le femmine che mangiano il maschio dopo – o durante – la copulazione. Il che, tra l’altro, accade solo in una minoranza di casi. Ma chiunque osservi da vicino uno di questi insetti avrà notato che il suo aspetto è seriamente minaccioso. Forse è quella testa rotante, unica tra gli insetti, e quegli occhi che sembrano guardare dritto davanti a sé che li hanno resi oggetto di leggende fin dai tempi antichi.

Fortunatamente per noi, la nostra grande differenza di dimensioni ci protegge dal loro abbraccio mortale e dalle mascelle schiaccianti. Ma la verità è che le mantidi osano affrontare prede molto più grandi di loro, come rane, lucertole o serpenti. Ora, un nuovo studio rivela che un altro piatto nel loro menu è più comune di quanto si pensasse in precedenza: il cervello degli uccelli.

C’erano già alcuni rapporti documentati di mantidi che attaccavano gli uccelli. Ma per chiarire se si tratta di un evento comune, tre zoologi svizzeri e statunitensi hanno setacciato la letteratura scientifica, e i risultati li hanno sorpresi: in totale hanno raccolto 147 casi – il primo dei quali nel 1864 – in 13 paesi di tutti i continenti tranne l’Antartide. Le vittime appartengono a 24 diverse specie di uccelli, ma sono per lo più piccoli colibrì cacciati a caccia di insetti nelle mangiatoie da giardino.

Uno dei casi raccolti dai ricercatori è stato pubblicato nel 2006 ed era ambientato nel Delta dell’Ebro a Tarragona. Il resoconto degli autori di quello studio era terrificante: “Il modus operandi della mantide sembra essere quello di avvicinarsi all’uccello, che è appeso a testa in giù, ed entrare nella cavità cranica attraverso uno degli occhi, nutrendosi del tessuto cerebrale”. Gli autori hanno continuato: “Pensiamo che la mantide attacchi gli uccelli ancora vivi”, concludendo: “In almeno due occasioni la mantide ha tagliato la testa quando ha finito.”

Hola, Clarice. ¿Han dejado ya de chillar los corderos?Ehi, Clarice, gli agnelli hanno già smesso di strillare? Randy Anderson Cos’è quell’insetto?

Le lumache intrappolano e fossilizzano gli intrusi

Le lumache portano le loro case sulla schiena, ed è facile capire come questa scoperta evolutiva le protegga dall’aggressione dei predatori e dal disseccamento. Ma uno sguardo più attento ha portato il genetista Robbie Rae, della Liverpool John Moores University, Regno Unito, a scoprire una funzione inaspettata del guscio della lumaca: intrappolare e uccidere i parassiti lasciandoli incapsulati, Han Solo-like nel blocco di carbonite, ma senza possibilità di salvataggio.

Rae si è chiesto perché le lumache sono più suscettibili delle lumache all’attacco dei nematodi, piccoli vermi del suolo. Molti di questi vermi sono parassiti di animali o piante, e più di 100 specie in particolare sono note per parassitare i molluschi. Alcuni di questi nematodi sono usati per il controllo biologico dei parassiti, ma le lumache tendono a resistere all’attacco di questi invasori.

Il ricercatore ha messo insieme lumache e nematodi in laboratorio, e ha scoperto che le cellule nello strato interno del guscio intrappolano i vermi fino a quando non si fossilizzano nella loro struttura. Per vedere se questo era vero anche in natura, ha raccolto lumache dal campo e ha confermato che fino al 60% di loro aveva parassiti morti racchiusi nei loro gusci – in un caso, ben 101 nematodi in una singola lumaca.

Ancora più sorprendentemente, Rae ha osservato che anche il minuscolo guscio interno che le lumache hanno sotto la loro pelle è in grado di intrappolare i nematodi allo stesso modo, anche se in modo meno efficiente. Il che porta il ricercatore a sollevare la possibilità che siamo stati ciechi fino ad ora e che la difesa contro i parassiti potrebbe essere una ragione importante per l’esistenza del guscio nei molluschi.

Nematodi intrappolati in un guscio di lumaca in attesa che Jabba li raccolga. Robbie Rae

Gli zombie erigono le Torri Eiffel con i loro corpi

Nel film World War Z, gli zombie riescono a superare muri alti arrampicandosi gli uni sugli altri. Forse gli sceneggiatori avrebbero potuto ispirarsi a un caso reale, quello delle formiche rosse Solenopsis invicta. Un team di bioingegneri e biologi del Georgia Institute of Technology (USA) ha studiato come questi insetti fuggono dalle inondazioni formando torri di migliaia di individui intorno a un asse verticale, come il gambo di una pianta. Dopo aver analizzato i movimenti delle formiche con registrazioni video, sono riusciti a simulare il processo con un modello al computer, e i risultati sono sorprendenti.

I ricercatori hanno scoperto che le torri delle formiche non sono coniche, ma hanno lati curvi, come la Torre Eiffel. E la somiglianza non è casuale: ogni insetto sostiene su di sé una colonna equivalente al peso di tre dei suoi congeneri; e secondo gli scienziati, questo principio di distribuzione del carico è lo stesso che Gustave Eiffel applicò nella sua torre. Per raggiungere questa prodigiosa organizzazione, gli insetti si affidano alle loro interazioni ravvicinate attraverso il tatto e l’olfatto. Solo quando un anello è completo, con ogni formica aggrappata ad altre due su entrambi i lati, lo strato successivo inizia a costruirsi.

Questa non è l’unica abilità sorprendente delle formiche del fuoco. In precedenza, gli stessi ricercatori avevano già descritto come questi insetti sfuggono anche alle inondazioni tessendo zattere idrorepellenti con i loro stessi corpi che possono galleggiare per settimane senza che le formiche affoghino.

I ragni inseguono i laser e vedono nello spazio

I proprietari di gatti, e anche gli appassionati che guardano video di gatti su YouTube, sanno che questi animali inseguono un puntatore laser come se la loro vita dipendesse da questo. Al contrario, non molti sapranno che ci sono altri animali con la stessa abitudine: i salticidi o ragni saltatori, un gruppo molto grande e diversificato con migliaia di specie distribuite in quasi tutto il mondo.

Quando gli astronomi Jamie Lomax e Emily Levesque, dell’Università di Washington (USA), hanno visto improvvisamente le loro scrivanie invase da ragni saltatori, un collega ha consigliato loro su Twitter di provare questa abilità. Levesque ha postato sul social network il sorprendente risultato, e la discussione è stata presto raggiunta dal biologo Nate Morehouse, dell’Università di Cincinatti, che si dedica allo studio della visione dei ragni.

Morehouse ha spiegato che i ragni saltatori dipendono dalla loro vista per cacciare le loro prede, ed è per questo che sono dotati di uno dei sistemi di visione più sofisticati. Due dei loro otto occhi sono costruiti come i telescopi di Galileo, con una lente davanti e una dietro per mettere a fuoco la retina. Con questo possono percepire uno spettro di colori che arriva anche all’ultravioletto. Inoltre, questi piccoli animali possono vedere contemporaneamente oggetti molto più grandi di loro, con una risoluzione spaziale di 0,07 gradi. Poiché la luna piena occupa 0,5 gradi, i ragni possono distinguerla, ha detto Morehouse.

Con i dati che Morehouse ha fornito su Twitter, l’ingegnere software Kevin Gill ha fabbricato l’immagine della luna come la vedrebbe un ragno saltatore. Ma Morehouse ha poi risposto con un’altra chicca strabiliante: i deinopidi, un gruppo di ragni allungati specializzati nella caccia notturna, hanno una visione così sensibile a bassi livelli di luce che sarebbero in grado di distinguere nel cielo la nostra galassia vicina, Andromeda, difficile da osservare.

E mentre è dubbio che i ragni abbiano un motivo potente per fissarsi sul firmamento, sapere che ci è voluto Galileo per inventare un sistema che hanno avuto per milioni di anni dovrebbe almeno darci un po’ più di apprezzamento per loro.

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