Mária Telkes: la regina dell’energia solare

Dall’invenzione del forno solare al sistema di distillazione dell’acqua per trasformare l’acqua marina in acqua dolce. Dalla progettazione di un nuovo tipo di processo di riscaldamento solare che immagazzinava energia chimicamente al lavoro per progetti speciali. Mária Telkes è molto più di un inventore o un ingegnere: è una pioniera dell’energia solare.

Chi era Mária Telkes?

Telkes è nata il 12 dicembre 1900 a Budapest, Ungheria. Fin da piccola ha mostrato interesse nel catturare l’energia del sole, un sogno che ha deciso di trasformare in realtà molto presto, quando Mária era al liceo. Qualche anno dopo, seguendo il suo istinto, ha studiato chimica e fisica all’Università di Budapest, laureandosi a 19 anni. Il suo interesse per la fisica e la chimica crebbe, e continuò le sue ricerche fino a ricevere il suo dottorato nel 1924 all’età di ventiquattro anni. Un anno dopo, una visita a suo zio che viveva negli Stati Uniti avrebbe cambiato la sua vita: vi rimase per il resto della sua vita.

Una carriera “brillante” per l’energia solare

Negli Stati Uniti, Telkes ha lavorato con molte istituzioni commerciali e accademiche, iniziando nel 1925 alla Cleveland Clinic Foundation come ricercatore. Anche se iniziò a fare ricerche sull’evoluzione delle cellule, specialmente sulla vita, lo sviluppo e la morte delle cellule tumorali, non fu fino a 12 anni dopo che la Westinghouse Electric la assunse come ingegnere di ricerca per studiare la conversione dell’energia termica in energia elettrica.

Lì iniziò la carriera che la portò al soprannome di “Regina dell’Energia”, poiché dirottò gradualmente le sue ricerche termoelettriche verso applicazioni di energia solare fino a quando fu assunta dal prestigioso MIT, il Massachusetts Institute of Technology nel 1939. Al MIT mostrò tutto il suo potenziale, sviluppando, per esempio, un nuovo progetto di riscaldamento solare per le case, noto come “Dover House” (dove questo sistema fu installato dopo la sua costruzione nel 1948). Il sistema “Dover Sun House” era profondamente innovativo: mentre gli altri utilizzavano acqua o pietre calde per fornire calore, il sistema di Telkes era diverso perché immagazzinava (ed è importante usare questa parola) l’energia generata dal sole. Questo è stato fatto chimicamente cristallizzando una soluzione di solfato di sodio, qualcosa di precedentemente sconosciuto.

La Dover Sun House, la prima casa “solare”

Subito dopo, e vedendo l’evoluzione del suo lavoro, il governo degli Stati Uniti chiese a Telkes delle idee per costruire un sistema solare per desalinizzare l’acqua di mare, trasformandola in acqua fresca potabile. Telkes non ci ha pensato due volte e ha risposto alle richieste del governo americano progettando un evaporatore d’acqua portatile che rimuoveva il sale dall’acqua di mare attraverso l’evaporazione e poi raffreddava nuovamente quest’acqua… questa volta convertita in acqua dolce.

Uno dei vantaggi di questo nuovo sistema di desalinizzazione era che era abbastanza piccolo da portare in giro o in una piccola imbarcazione in quanto poteva essere abbastanza grande per fornire acqua dolce nelle Isole Vergini, che avevano fonti naturali di acqua dolce che a volte si asciugavano.

Nel 1953, Telkes si trasferì dal MIT all’Engineering College di New York, dove fu responsabile dell’organizzazione di un laboratorio dedicato esclusivamente allo studio dell’energia solare. Cinque anni dopo, Mária ha lasciato il mondo accademico per l’industria nel laboratorio di energia solare della Curtiss-Wright Company. Lì, ha progettato l’architettura del riscaldamento necessario per alimentare l’edificio e lo stoccaggio della sua energia. Inoltre, ha applicato il suo know-how solare a tutto, da questioni pratiche come asciugatrici e scaldabagni … alla raccolta di energia nello spazio con generatori termoelettrici aerei!

E, come se non bastasse, Telkes ha contribuito ai famosi progetti spaziali Apollo e Polaris sviluppando materiali “a prova di spazio” e di acqua di mare per proteggere vari dispositivi sensibili alla temperatura.

Il tratto finale di una vita piena di innovazione

Qualche anno dopo, Telkes è tornata alla questione della purificazione dell’acqua quando è entrata nella società Melpar come direttrice del suo laboratorio di energia solare. Nel 1969, tuttavia, vide un chiaro ritorno al mondo accademico e iniziò a ricercare mezzi e materiali più efficienti per catturare, immagazzinare e convertire l’energia termica solare in carburante presso l’Energy Conversion Institute dell’Università del Delaware.

Durante questi anni e grazie alla donazione di un’auto Ford all’inizio della sua carriera, Telkes la ripropose per costruire un forno solare che potesse adattarsi a quasi tutte le situazioni, allo spazio e al cibo.

Un’auto Ford!

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Alla presentazione del Society of Women Achievement Award

La sua carriera di inventrice e ingegnere fu riconosciuta a livello accademico quando vinse il primo “Recognition of Achievement Award” della Society of Women Engineers quando questo premio fu creato nel 1952, e nel 1977, la sezione americana della International Solar Energy Society le ha conferito il prestigioso “Charles Greely Abbot Award”.

Un anno dopo, nel 1978, Telkes si ritirò dall’Università del Delaware, anche se continuò a frequentarla fino a tre anni prima di morire. Lo ha fatto a Budapest, il suo paese natale, il 2 dicembre 1995.

Senza dubbio, Mária Telkes era un esempio di pioniere del solare il cui lavoro ha cambiato il mondo come lo conoscevamo. Una ricercatrice che senza paura ha mostrato al mondo di essere capace di essere ingegnere, inventrice, ricercatrice spaziale e persino di trasformare un’auto… in un forno solare. Grazie per averci illuminato e per molti altri Telkes!

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#ForAlgoseBegins

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