Mesohippus: caratteristiche, specie, riproduzione, nutrizione

Mesohippus è un genere di animali appartenenti alla famiglia Equidae oggi estinto. Gli studiosi concordano sul fatto che questi cavalli erano l’anello di congiunzione tra i cavalli primitivi e i cavalli moderni.

La data della maggior parte dei fossili è di circa 35-40 milioni di anni, quindi si sostiene che questi cavalli siano esistiti durante l’epoca dell’Oligocene, nel periodo Paleogene del Cenozoico.

Rappresentazione grafica dei cavalli del genere Mesohippus. Fonte: Rimuovi “cropped” dal nome del file e vedi il file originale

I loro fossili furono scoperti e descritti dal paleontologo americano Othniel Marsh nel 1875. La maggior parte dei fossili sono stati trovati nel continente nordamericano, soprattutto nelle terre degli stati del Nebraska, Dakota e Colorado, così come in alcune regioni del Canada.

Tassonomia

La classificazione tassonomica Mesohippus è la seguente:

-Dominio: Eukarya

-Regno: Animalia

-Phylum: Chordata

-Classe: Mammalia

-Ordine: Perissodactyla

-Famiglia: Equidae

-Genere: Mesohippus

Caratteristiche

Tenendo presente che questi cavalli antichi appartenevano al regno Animalia, specificamente al phylum Mammalia, si può affermare allora che avevano le caratteristiche proprie di quel phylum, come il fatto di essere organismi eucarioti multicellulari.

Allo stesso modo, il loro sviluppo embrionale doveva essere simile, quindi erano animali triblastici, con i tre strati germinativi: ectoderma, endoderma e mesoderma. Da questi hanno avuto origine le diverse cellule che compongono l’individuo, e quindi, tessuti e organi specializzati in funzioni specifiche.

Erano animali a simmetria bilaterale, cioè formati da due metà esattamente uguali, prendendo come punto di riferimento l’asse longitudinale del corpo. La loro dieta era puramente erbivora, basata su arbusti e altre piccole piante.

Si riproducevano sessualmente, con fecondazione interna e sviluppo diretto. Erano vivipari.

Morfologia

Come detto sopra, il cavallo del genere Mesohippus costituisce l’anello di congiunzione tra i cavalli primitivi e i cavalli moderni. A causa di questo, le loro caratteristiche anatomiche avevano un po’ di entrambi i gruppi.

Prima di tutto, in termini di dimensioni, le loro gambe erano un po’ più lunghe di quelle dei loro antenati, quindi avrebbero potuto raggiungere un’altezza di circa 60 cm. Tutto questo, secondo i dati raccolti dai fossili raccolti.

La testa del Mesohippus era allungata verso il davanti, delineando il muso dei cavalli di oggi. Era anche leggermente più grande di quella dei loro antenati, il che implica che la loro cavità cranica era anche più ampia. Questo suggerisce che anche i loro cervelli erano più grandi.

I documenti fossili hanno anche stabilito come era la dentizione di questi cavalli. È stato determinato che i loro denti erano molto simili a quelli dei cavalli attuali, essendo più grandi di quelli degli antenati, con corone più alte, che permettevano loro di accedere ad una dieta molto più completa.

Confronto tra fossili vari generi di cavalli. Fonte: H. Zell (Utente:Llez)

Specie

Questo genere estinto di mammiferi comprendeva un totale di 13 specie. Questi sono nominati di seguito:

-Mesohippus bairdy

-Mesohippus latidens

-Mesohippus equiceps

-Mesohippus longiceps

-Mesohippus obliquidens

-Mesohippus westoni

-.Mesohippus barbouri

-Mesohippus hypostylus

-Mesohippus metulophus

-Mesohippus brachistylus

-Mesohippus intermedius

-Mesohippus montanensis

-Mesohippus proteulophus.

Riproduzione

Poiché Mesohippus è un genere di organismi estinti, le informazioni che abbiamo su di loro provengono dai fossili che sono stati raccolti. Tenendo conto di questo, quando si parla dei loro aspetti fisiologici più importanti, si entra nel regno della speculazione.

Poiché i cavalli del genere Mesohippus sono visti come l’anello di transizione tra le specie primitive di cavalli e il cavallo moderno, è possibile affermare che la loro riproduzione era simile a quella dei cavalli moderni.

In questo senso, questi cavalli erano mammiferi e come tali, il loro tipo di riproduzione era sessuale, con fecondazione interna e vivipara.

Possibili rituali di accoppiamento

Non si sa se ci fossero riti di accoppiamento tra loro, come ci sono tra i cavalli moderni. Se c’erano, probabilmente il nitrito energico e prolungato faceva parte di quel rituale, così come l’avvicinamento frontale alla cavalla.

Allo stesso modo, ci si può aspettare che le cavalle di questo genere emettessero segnali quando erano in calore, cioè pronte ad accoppiarsi. Questi segnali possono includere un comportamento aperto verso il maschio, facendogli vedere che lei è pronta ad accoppiarsi.

Allo stesso modo, le cavalle tendono a urinare con una secrezione simile a una mucosa, in cui si crede che ci possano essere sostanze chimiche simili a feromoni.

Fecondazione, gravidanza e nascita

In questi animali, come i mammiferi, si presume che la fecondazione sia interna. Come i loro attuali discendenti, devono aver avuto un organo copulatore, attraverso il quale potevano introdurre lo sperma nel corpo della femmina, in particolare nel tratto genitale.

Una volta che questo è avvenuto e l’uovo è stato fecondato, è iniziata la gravidanza, la cui durata non è specificata. Dopo che è trascorso il tempo appropriato in cui l’embrione era completamente sviluppato e il puledro si è formato, ha avuto luogo il parto.

È importante notare che, come tutti i mammiferi, hanno sviluppato una placenta, una struttura attraverso la quale i nutrienti passano dalla madre al feto in via di sviluppo.

Come risultato del parto, un puledro nasce con caratteristiche simili a quelle di un cavallo adulto, motivo per cui si può dire che le specie del genere Mesohippus hanno presentato uno sviluppo diretto, poiché non passano attraverso stadi larvali o qualcosa di simile.

Nutrizione

Questi cavalli erano erbivori, cioè si nutrivano di arbusti ed erbe. La forma e la dimensione dei loro denti facilitavano questo tipo di alimentazione. Va notato che i denti dei cavalli di Mesohippus erano più lunghi di quelli dei loro predecessori, assomigliando più da vicino a quelli dei cavalli moderni.

I denti di Mesohippus hanno anche un carattere nuovo, costituito da corone alte. Questo gli permetteva di nutrirsi di germogli, foglie ed erbe, che costituivano la base della sua dieta.

Una volta che il cibo entrava nella cavità orale, veniva sottoposto all’azione dei vari enzimi digestivi che erano immersi nella saliva dell’animale. Oltre a questo, la forma e la dimensione dei suoi denti facilitavano la frantumazione del cibo che, insieme alla saliva, trasformava il cibo in un bolo alimentare facile da inghiottire.

Il bolo alimentare passava attraverso l’esofago allo stomaco, dove veniva nuovamente sottoposto all’azione dei succhi digestivi. Passa poi all’intestino tenue e crasso dove avviene l’assorbimento delle sostanze nutritive. Successivamente i rifiuti venivano rilasciati attraverso l’ano.

Come per tutti gli animali erbivori, nel tratto digestivo dei cavalli di questo genere devono aver avuto batteri e microrganismi che hanno contribuito alla digestione dei componenti del cibo che l’animale ingerito. Questi batteri aiutavano a frammentare ulteriormente il cibo per renderlo più facile da digerire. Questa è la stessa cosa che accade nei cavalli moderni.

Riferimenti

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  2. MacFaden, B. (2005). Cavalli fossili – prove dell’evoluzione. 307.
  3. Mora, M., Blanco, A. e Gil, M. (2005). Equus e il suo record fossile nel Pleistocene del Nord America. VII Simposio di Zoologia.
  4. Ottenuto da: https://mundoprehistorico.com/portfolio/mesohippus/
  5. Palmer, D. (1999). L’Enciclopedia illustrata Marshall dei dinosauri e degli animali preistorici. Londra: Marshall Editions.
  6. Valentine, R. (1975). L’evoluzione del cavallo. Giornale della riproduzione e della fertilità. Supplemento. 23.

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