La population de dauphins de Maui tombe à moins 50

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Un dauphin de Nouvelle-Zélande, dont l'une des deux sous-espèces, le dauphin de Maui, est en danger critique d'extinction avec une population qui diminue rapidement. Crédit photo : Steve Dawson/NABU International Foundation for Nature.'s dolphin, is critically endangered with a quickly diminishing population. Photo credit: Steve Dawson/NABU International Foundation for Nature.
Un dauphin de Nouvelle-Zélande, dont l’une des deux sous-espèces, le dauphin de Maui, est en danger critique d’extinction avec une population en déclin rapide. Photo par : Steve Dawson/NABU Fondation internationale pour la nature.

Les dauphins de Maui (Cephalorhynchus hectori maui) se rapprochent lentement de l’extinction. Leur marque frappante, une nageoire dorsale sombre et arrondie, a été comparée à l’oreille de Mickey Mouse et ils atteignent une taille maximale d’environ 140 centimètres de long.

Une paire de nouveaux rapports met en lumière les problèmes des dauphins, et les données actuelles montrent : la population a atteint un nouveau creux, avec moins de 47 vivants. Les rapports ont été présentés au comité scientifique de la réunion annuelle de la Commission baleinière internationale (CBI) à San Diego, qui s’est terminée en début de semaine.

Les dauphins de Maui ne vivent que sur la côte ouest de l’île du Nord de la Nouvelle-Zélande, dont le nom maori, Te Ika a Maui, a donné naissance à leur nom. Lui et une autre sous-espèce étroitement apparentée appelée dauphin d’Hector (ephalorhynchus hectori hectori), dont il ne reste que trois petites populations autour de l’île du Sud du pays, sont connus sous le nom de dauphins de Nouvelle-Zélande.

Les dauphins de Maui ont fortement décliné depuis 1970, principalement en raison des prises accidentelles dans les engins de pêche qui noient ou mutilent des centaines de milliers de cétacés dans le monde chaque année.

La population de dauphins de Maui se situe désormais entre 42 et 47, contre 59 en 2010/2011, selon un rapport de Barbara Mass, responsable de la conservation internationale des espèces au sein du groupe environnemental allemand NABU, Fondation internationale pour la nature. Actuellement, il n’y a que 10 à 12 femelles adultes en vie.

Un précédent rapport estimait que le dauphin de Maui pouvait supporter aussi peu qu’un décès aux mains des humains tous les 10 à 23 ans. Pourtant, quatre dauphins meurent chaque année après s’être empêtrés dans des engins de pêche, soit 54 fois le niveau durable. À ce taux de mortalité actuel, les dauphins pourraient être éteints dans 14 ans, selon le rapport du Mass.

Un dauphin de Maui rencontre un filet de pêche. Les engins de pêche sont responsables de plus de 95 % des décès de dauphins à Maui. Crédit photo : Steve Dawson/NABU International Foundation for Nature.'s dolphin encounters a fishing net. Fishing gear is responsible for more than 95 percent of Maui's dolphin deaths. Photo credit: Steve Dawson/NABU International Foundation for Nature.
Le dauphin de Maui pris dans un filet de pêche. Plus de 95 % des décès de dauphins à Maui sont dus aux engins de pêche. Photo par : Steve Dawson/NABU Fondation internationale pour la nature.

Les écologistes tirent la sonnette d’alarme pour les dauphins de Maui depuis des années. En 2012, un groupe de scientifiques réunis par le gouvernement néo-zélandais a estimé que la pêche au filet maillant et au chalut était responsable de plus de 95 % des décès de dauphins de Maui. Actuellement, ces animaux ne bénéficient que de 5 % de protection de leur habitat naturel contre le chalutage et de 19 % contre la pêche au filet maillant, grâce à de petites extensions de la zone protégée en 2012 et 2013. Auparavant, ils n’en avaient que 16 %.

Au cours de ces deux années, le comité scientifique de la CBI a formulé des recommandations urgentes sur les mesures de conservation à prendre pour protéger les dauphins. En 2014, le rapport de sa réunion annuelle a souligné que même avec de petites extensions de la zone protégée, « la situation actuelle de la Nouvelle-Zélande en matière de gestion ne répond pas aux exigences pour inverser le déclin de la population de dauphins de Maui. » La déclaration poursuit : « Plutôt que de continuer à chercher des preuves scientifiques, une action immédiate pour résoudre le problème des prises accessoires de dauphins de Maui est de la plus haute priorité. » En outre, elle a recommandé que la pêche au filet maillant et au chalut soit interdite dans tout l’habitat naturel des dauphins.

L’UICN, qui liste le dauphin comme étant en danger critique d’extinction, et la Society for Marine Mammalogy ont émis des recommandations similaires, selon le rapport de Mass. La déclaration reproche au gouvernement néo-zélandais d’avoir lancé l’élaboration d’un plan quinquennal de recherche sur l’espèce au lieu de mener des travaux de conservation immédiats. « Le nombre de dauphins de Maui continue de décliner parce qu’un message fort et unanime de conservation fondée sur la science ne se traduit pas par de véritables mesures de gestion », décrit Mass.

Un autre rapport présenté à la réunion de la CBI a révélé que les petites extensions de zones protégées réalisées en 2012 et 2013 étaient fondamentalement inefficaces. Avec ou sans ces zones, l’étude a calculé qu’il y a 95 % de chances que la population de dauphins de Maui tombe en dessous de 30 d’ici 2033 et 50 % de chances qu’elle tombe en dessous de 10. En revanche, si le gouvernement néo-zélandais suivait les recommandations du comité de la CBI, la recherche estime que le sort du dauphin s’améliorerait considérablement, jusqu’à 40 % de chances de croissance.

Ces dernières années, de nouvelles menaces pour les dauphins sont apparues sous la forme de tests sismiques et d’activités liées à la production de pétrole et de gaz dans tout leur habitat naturel. Dans les estimations susmentionnées, aucun des deux rapports ne tenait compte de ces facteurs.

Les écologistes demandent au gouvernement néo-zélandais de prendre des mesures. « Jusqu’à présent, la Nouvelle-Zélande a fui sa responsabilité de protéger les derniers dauphins de Maui. Depuis trois ans, les scientifiques de la CBI exhortent le gouvernement néo-zélandais à interdire l’utilisation des filets maillants et des chaluts dans tout l’habitat. Pourtant, la Nouvelle-Zélande s’obstine à ignorer les scientifiques et à liquider ces espèces uniques pour des raisons économiques à courte vue », a indiqué la NABU dans une déclaration publiée sur son site web.

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