La science derrière la douleur musculaire

Des milliers d’athlètes et d’entraîneurs d’élite peuvent-ils se tromper lorsqu’ils dépensent des milliers de dollars pour des employés massothérapeutes et les emmènent à travers le pays lors de courses cyclistes, ou qu’ils offrent un espace précieux dans les tentes médicales aux Jeux olympiques, ou qu’ils permettent à une femme massothérapeute d’avoir un siège sans précédent sur le banc de l’abri des Padres de San Diego ? Le massage fonctionne. Mais à mesure que la technologie et la science progressent, les théories sur les raisons de son fonctionnement évoluent.

La recherche de la cause des douleurs et de la fatigue musculaires a commencé il y a plus d’un siècle. À la fin du 19e siècle, les chimistes de la fermentation ont réalisé que le jus laissé à fermenter sans oxygène adéquat donnait des produits acides. Au début du XXe siècle, lorsque des physiologistes ont stimulé des muscles isolés de grenouilles pour qu’ils se contractent jusqu’à épuisement, ils ont constaté que les tissus avaient accumulé de grandes quantités d’acide lactique. Depuis, l’idée que l’accumulation d’acide lactique provoque la fatigue musculaire a persisté.

Plus récemment, le paradigme de l’acide lactique a changé. Il est entendu que l’acide lactique est plus qu’un simple déchet de l’exercice. Les muscles fabriquent des cellules de carburant pour l’acide lactique, non seulement dans le muscle qui a produit le lactate, mais aussi comme source d’énergie pouvant être envoyée aux cellules musculaires adjacentes. On a également constaté que l’acide lactique alimente les fibres du cœur et les cellules du cerveau. Le foie préfère utiliser l’acide lactique pour fabriquer du glucose pour le sang lorsque l’exercice est prolongé. La production d’acide lactique est stimulée, en partie, par l’adrénaline en circulation. La combinaison de l’adrénaline et de l’acide lactique aide à protéger contre le déséquilibre électrolytique à travers les membranes musculaires causé par la perte de potassium.

L’acide lactique n’est pas simplement le résultat final de l’accumulation de muscles privés d’oxygène et de la production de fatigue musculaire et de courbatures. Il s’agit plutôt d’un intermédiaire important dans de nombreux processus et voies métaboliques au sein des cellules et entre elles. C’est un acteur central du métabolisme cellulaire, régional et du corps entier. L’acide lactique est un contributeur clé d’énergie, soutenant presque toutes les fonctions métaboliques de l’organisme.

Maintenant que nous comprenons que l’acide lactique n’est pas un déchet à expulser des muscles, quelle est la cause des courbatures et de la fatigue musculaire et quel est le rôle du massage pour atténuer les symptômes post-exercice ?
Nous savons :

    • L’entraînement aide à brûler l’acide lactique plus efficacement en développant les mitochondries dans les cellules musculaires.
    • L’exercice intense, en particulier l’entraînement par intervalles, génère de grandes charges de lactate, et le corps s’adapte en développant les mitochondries pour éliminer rapidement l’acide lactique.
    • La douleur ou la courbature se manifeste souvent 24 à 72 heures après un exercice de contraction excentrique ou un effort accompagné de niveaux d’entraînement inaccoutumés – on pensait autrefois qu’elle était causée par l’accumulation d’acide lactique, mais elle est maintenant attribuée à l’inflammation et aux microdéchirures – fibres musculaires, fascia et nocicepteurs.
    • Le massage réduit les courbatures et les gonflements chez les athlètes après l’exercice, et réduit significativement la douleur chez les personnes souffrant de DOMS, jusqu’à 25-50 %.

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