La vente ambulante rend les villes plus vivantes, plus sûres et plus justes, elle appartient donc à l’après-COVID-19

Dans le monde entier, les villes commencent à sortir du confinement imposé par la pandémie et autorisent progressivement la reprise des activités. Les dirigeants nationaux souhaitent promouvoir la reprise économique, en prenant des précautions appropriées en matière de santé publique.

En juin, le Premier ministre chinois Li Keqiang a annoncé des plans de croissance économique prévoyant la création de 9 millions de nouveaux emplois et la réduction du chômage urbain à moins de 5,5 %. L’accent qu’il a mis sur la vente ambulante a été une surprise. Après avoir essayé pendant des décennies de débarrasser les rues des villes des vendeurs, l’État chinois les embrasse comme une nouvelle source d’emploi et de croissance économique.

J’étudie la politique urbaine et j’ai fait des recherches sur « l’économie informelle », les activités qui ne sont pas protégées, réglementées ou, communément, valorisées socialement, y compris les vendeurs de rue. Plus de 2 milliards de personnes dans le monde, soit plus de la moitié de la population active, travaillent dans l’économie informelle, principalement dans les pays en développement. À mon avis, encourager la vente de rue dans le cadre de la reprise du COVID-19 est judicieux pour plusieurs raisons.

En Chine comme dans d’autres pays, les vendeurs de rue sont souvent confrontés au harcèlement officiel.

Une longue tradition

Les ambulantes vendant à peu près tout – nourriture, livres, articles ménagers, vêtements – étaient un élément courant de la vie urbaine aux États-Unis. Le premier trolley de la ville de New York est apparu sur Hester Street en 1886. En 1900, il y avait 25 000 charrettes de rue dans la ville, vendant tout, des lunettes aux champignons.

La vente ambulante était un premier emploi peu coûteux pour les immigrants nouvellement arrivés. Il servait de premier échelon vital sur une échelle de réussite et joue encore ce rôle dans de nombreuses villes américaines.

Mais à New York, comme ailleurs, les réformateurs urbains considéraient les vendeurs de rue comme des nuisances et des dangers pour la santé publique, et cherchaient à les expulser ou à les déplacer vers des zones marginales. Souvent, ceux qui vendaient dans des magasins se plaignaient de concurrence déloyale. Les gens riches méprisaient les vendeurs de rue, qu’ils considéraient comme pauvres, étrangers, ou les deux. Alors que les espaces publics étaient réglementés et configurés pour débarrasser les rues des vendeurs, le capitalisme de la grande distribution en est venu à dominer l’expérience du shopping.

Mulberry Street à New York, vers 1900. Bettman/Getty Images

Vendeurs de rue et économie informelle urbaine

Malgré ces changements, la vente ambulante persiste dans de nombreuses villes du monde.

Par exemple, dans une étude de 2017, avec l’universitaire Lina Martinez, nous avons analysé la vente ambulante à Cali, en Colombie. Nous avons trouvé une opération très sophistiquée à plusieurs niveaux. Ils vont d’un secteur bien établi dans le centre ville animé, avec de meilleures conditions de travail et des revenus relativement élevés, à des marchés moins accessibles qui offrent une porte d’opportunité aux pauvres et aux migrants ruraux nouvellement arrivés. Nous mettons également au jour des flux financiers importants et constatons que la vente ambulante procure généralement des revenus plus élevés que l’économie formelle.

Vente ambulante à Cali, en Colombie. John Rennie Short, CC BY-ND

De nombreux programmes de développement dans les pays à faible revenu des années 1950 au début des années 2000 ont cherché à éradiquer la vente ambulante. Les gouvernements locaux ont pris des mesures agressives pour retirer la vente de rue des espaces publics.

Cependant, récemment, de nombreuses nations ont adopté la vente de rue comme un moyen de réduire la pauvreté, de stimuler les groupes marginalisés, en particulier les femmes pauvres des minorités ethniques et raciales. À titre d’exemple, depuis 2003, il est illégal de retirer les vendeurs de rue des espaces publics en Colombie sans leur offrir de compensation ou garantir leur participation à des programmes de soutien au revenu.

La vente ambulante n’a pas non plus entièrement disparu dans de nombreuses villes des pays riches. Il a survécu dans les marchés aux puces traditionnels et les marchés de producteurs. S’ajoute aujourd’hui à ces espaces publics animés la version motorisée de la vente de nourriture dans la rue : les food trucks.

En raison du succès des food trucks, de plus en plus de villes cherchent à promouvoir la vente de nourriture dans la rue. Les avocats de la ville de New York font campagne depuis 2016 pour augmenter le nombre de permis et de licences pour la vente ambulante, qui a été sévèrement limitée depuis le début des années 1980. Et la cuisine de rue est devenue une attraction touristique à travers les États-Unis.

La vente ambulante pendant la pandémie

À mon avis, la vente ambulante offre de nombreux attraits pour les villes qui redémarrent après les fermetures du Covid-19.

Premièrement, elle peut atténuer une partie des dommages économiques causés par la pandémie. Deuxièmement, il peut être configuré de manière à favoriser la distance sociale plus facilement que les espaces intérieurs bondés des centres commerciaux. Troisièmement, de nombreuses villes se réimaginent et se reconfigurent déjà grâce à des mesures telles que l’élargissement des trottoirs et la création de rues sans circulation. Ces actions créent plus d’opportunités pour le commerce de rue.

Les mesures économiques initiales aux États-Unis favorisaient les grandes entreprises et les personnes bien connectées. Les subventions, les programmes de formation et les prêts à faible taux d’intérêt conçus pour aider les vendeurs de rue à s’établir cibleraient le soutien aux Américains moins fortunés et plus diversifiés sur le plan ethnique. Stimuler de telles entreprises, avec leurs faibles coûts de démarrage, est un petit coup de pouce à l’économie, mais nettement plus équitable.

La vente ambulante offre de nombreux autres avantages. Elle rend l’espace public urbain plus vivant et accroît la sécurité publique en rendant les rues vivantes et accueillantes. La promotion de la vente ambulante peut générer des emplois, assurer la sécurité des personnes et créer la vitalité et la civilité caractéristiques des villes humaines et vivables.

COVID-19 nous oblige à repenser la façon dont nous vivons dans les villes. Je pense que nous devons nous donner l’opportunité de réimaginer une ville post-pandémique plus vivante, plus intéressante et plus équitable.

Cet article a été traduit par Arquine.

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