Le linguiste et archéologue qui est sur le point de déchiffrer l’écriture linéaire A de la civilisation minoenne

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Linguiste et archéologue Brent Davis de l’Université de Melbourne, qui a reçu cette année le prix Michael Ventris 2019 de l’Université de Londres, fait des progrès passionnants dans le déchiffrage du Linéaire A, l’écriture minoenne de l’île de Crète qui intrigue les chercheurs depuis des décennies.

Linéaire A. Inscriptions à l’encre autour de la surface intérieure d’un vaisseau, par Arthur Evans / photo domaine public sur Wikimedia Commons

La civilisation minoenne qui s’est épanouie vers 1700 à 1490 avant JC sur l’île de Crète nous a laissé le mythe du Minotaure, mi-homme mi-taureau, enfermé dans le labyrinthe du palais. Mais aussi un mystère dans les nombreuses tablettes écrites avec un système encore non déchiffré appelé Linéaire A.

Les Minoens sont sans doute la plus ancienne civilisation d’Europe occidentale, et leur langue pourrait en révéler davantage sur un peuple et une culture qui a été le fondement sur lequel la culture grecque antique et (finalement) romaine a été construite.

Tables avec script Linear A / photo Wikimedia Commons

Davis, professeur d’archéologie et d’Égypte ancienne à l’université de Melbourne, est l’une des rares personnes au monde à avoir fait des progrès significatifs dans la résolution du Linéaire A au cours des 50 dernières années.

Parmi ses réalisations, l’établissement, pour la première fois, de l’ordre des mots de la langue représentée dans le linéaire A comme Verbe-Sujet-Objet, exactement comme la langue égyptienne ancienne. Ainsi, au lieu de Minos a un minotaure, un Minoen écrirait Has Minos a minotaure.

Linéaire B, une écriture légèrement plus tardive mais très proche, trouvée en Crète et en Grèce continentale, a été déchiffrée par l’architecte anglais Michael Ventris en 1952.

Ventris a découvert que le linéaire B était en fait une forme très ancienne de grec ancien – le mycénien – et sa découverte a étendu l’origine de la civilisation grecque ancienne 500 ans plus tôt que ce que l’on pensait.

Les informations qu’ils ont révélées se sont révélées être en grande partie des inventaires de personnes, de produits, de perles, d’offrandes et autres biens, liés à la gestion économique des palais.

La ligne A est susceptible de révéler des informations similaires, mais Davis pense que cette écriture était en fait utilisée à des fins religieuses, de sorte que son déchiffrage nous fournirait les prières personnelles des Minoens.

Ventris s’est appuyé sur le travail crucial de la classiciste américaine peu reconnue Alice Kober, morte en 1950. C’est Kober qui a identifié des terminaisons de mots similaires dans le linéaire B, ce qui lui a permis de trouver certains mots racines qu’elle croyait être des noms de lieux et dont Ventris se rendra compte plus tard qu’ils étaient similaires au grec. Il a également conçu une méthode pour tabuler les relations entre les signes sur lesquels Ventris allait travailler, laissant plus de 180 000 jetons.

Tablette d’argile mycénienne (MY Oe 106) écrite en linéaire B provenant de la « Maison du vendeur d’huile ». La tablette enregistre une quantité de laine destinée à être traitée (teinte) au nom d’une jeune femme. Le revers est gravé d’une figure masculine. Daté d’environ 1250 avant J.-C. Musée archéologique national, Athènes, n° 7671 / Photo Wikimedia Commons

Déchiffrer le linéaire B était un exploit monumental, mais le défi du linéaire A est encore plus difficile. Cela s’explique en partie par le fait que la langue qui se cache derrière l’écriture ne ressemble à aucune autre connue. Il semble s’agir d’une langue indigène totalement inconnue, dit Davis.

La Linéaire B a pris la plupart de ses signes de la Linéaire A, et parce que nous pouvons lire la Linéaire B, nous pouvons prononcer les inscriptions de la Linéaire A, mais pas comprendre ce qu’elles disent.

En établissant l’ordre des mots d’une langue, les linguistes peuvent identifier la fonction d’un mot dans une phrase à partir de sa position. L’ordre des mots en anglais, en espagnol, en français et dans d’autres langues modernes est Sujet (S)-Verbe (V)-Objet (O), comme dans la phrase « Jean a des chats ». Mais lorsque Davis a examiné les langues de l’âge du bronze autour de la Méditerranée, aucune n’était de ce type. Ils étaient soit S-O-V (comme le grec et le sumérien), soit V-S-O (comme l’égyptien ancien). Il a eu l’intuition qu’il était très probable que la ligne A avait l’un de ces deux ordres de mots.

Les inscriptions linéaires A sur des poteries trouvées à Malia, Crète / photo zde sur Wikimedia Commons

Il a ensuite appliqué cet ordre à une série d’inscriptions figurant sur des poteries rituelles minoennes et a constaté que les mots avaient tendance à se répéter dans ce qui était manifestement une formule, à l’exception du deuxième mot de l’inscription, qui était toujours différent sur chacune d’elles.

Sa supposition était que ce mot était probablement le nom de la personne (le sujet) qui faisait l’offrande. Si cela est correct, alors le Linéaire A est selon toute vraisemblance une langue V-S-O.

Davis a confirmé son hypothèse lorsqu’il a trouvé le signe du Linéaire B pour « olives » (rappelez-vous, emprunté au Linéaire A), après le nom comme sujet de la phrase. Le début de la phrase répétée sur tous les récipients était donc un verbe, tel que « da », ce qui donne la phrase da Yasumatu olives.

Le site de Malia en Crète / photo Wikimedia Commons

Mais Davis prévient que la compréhension de l’ordre des mots ne suffira pas à elle seule à résoudre la ligne A. La connaissance de l’ordre des mots constitue une sorte de clé magique, mais si nous voulons la déchiffrer, ce dont nous avons le plus besoin, c’est simplement de plus de matériel, dit-il. C’est précisément ce matériel qui constituait l’un des avantages dont disposait Ventris pour déchiffrer la Linéaire B. Il y avait 20 000 exemples de signes linéaires B dans les inscriptions, contre seulement 7 000 exemples de signes linéaires A. Cela représente trois ou quatre pages A4.

Les mathématiciens nous disent que si nous voulons déchiffrer le linéaire A, il nous faudra entre 10 000 et 12 000 exemples de signes, ce qui signifie que nous ne sommes pas si loin, mais tout dépend de l’archéologie. Des découvertes sont encore faites, donc je suis optimiste, mais ce qu’il faut vraiment trouver, ce sont les archives d’un palais, et c’est là que nous trouverons probablement suffisamment de Linéaire A pour le déchiffrer enfin.

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