Le mythique dîner de 1951 où l’on servait de la viande de mammouth n’a en fait servi que de la tortue

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Les amateurs d’exploration et de paléontologie racontent souvent la curieuse histoire d’un dîner d’explorateurs de 1951 qui a servi la viande d’un mammouth qu’ils ont trouvé congelé en Alaska. Une récente étude d’ADN de l’université de Yale confirme ce que beaucoup soupçonnaient. Le mammouth n’a jamais été servi lors de ce dîner.

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C’était en 1951, et l’exclusif Explorers Club tenait son traditionnel dîner annuel, son 47e, à l’hôtel Roosevelt de New York. Les invitations au gala envoyées par l’hôte de l’événement, le commandant Wendell Phillips Dodge, indiquaient que le menu comprendrait de la viande préhistorique.

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Pendant le dîner, Les invités ont pu goûter ce qui était censé être la viande d’un mégathérium, un mammifère préhistorique ancêtre des paresseux actuels. Deux chercheurs de l’université de Yale ont publié les résultats d’une étude ADN confirmant que la viande n’était pas préhistorique. En fait, ça ne venait même pas d’un mammifère. C’était de la viande de tortue de mer.

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Comment ont-ils pu analyser l’ADN de ce dîner ? Eh bien, parce que par chance des échantillons ont été préservés. Un membre du club, Paul Griswold Howes, n’a pas pu y assister et a demandé au club de lui envoyer un échantillon de viande pour le Bruce Museum du Connecticut, dont il est le conservateur. Griswold a reçu un échantillon en bouteille étiqueté « Megatherium ». L’échantillon a été conservé jusqu’à ce jour, et c’est ce que Jessica Glass et Adalgisa Caccone ont utilisé pour l’analyse.

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L’échantillon de viande de mégathérium présumé. Photo : AP

Si l’on parle d’un mégathérium plutôt que d’un mammouth, c’est parce que l’Explorers Club ne mentionne jamais la viande de cet animal. La légende urbaine de la viande de mammouth rôtie provient d’un article publié peu après le dîner dans le magazine Christian Science Monitor. Cet article mentionnait que la viande provenait d’un mammouth laineux vieux de 250 000 ans que l’explorateur Bernard R. Hubbard avait localisé dans le permafrost de l’île d’Akutan, en Alaska.

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L’histoire n’était pas vraie. En fait, Wendell Phillips Dodge lui-même en a plaisanté plus tard en disant qu’il avait trouvé une potion magique pour transformer la viande de tortue en viande de mammifère préhistorique, mais personne n’y a prêté beaucoup d’attention, et la légende de la viande de mammouth a perduré jusqu’à ce jour.

Le test ADN a eu l’autorisation de l’Explorers Club, dont le porte-parole s’est dit très satisfait des résultats. Bien que cela ressemble à une société élitiste du début du siècle, l’Explorers Club est une organisation assez sérieuse qui se consacre à la promotion de l’exploration et du développement scientifique. Depuis sa fondation en 1905, elle a compté parmi ses membres des personnalités aussi illustres que Roald Amundsen, Auguste Piccard et Sir Edmund Hillary. Aujourd’hui, le physicien et vulgarisateur Neil deGrasse Tyson est l’un de ses membres les plus en vue.

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