Le syndrome de l’imposteur : pourquoi Michelle Obama pense que sa carrière est une fraude

Personne ne s’attendait à ce qui s’est passé en décembre dernier, dans un auditorium londonien bondé d’élèves d’un lycée pour filles en situation d’exclusion sociale. Deux des femmes les plus en vue du moment, Michelle Obama et l’écrivain Chimamanda Ngozi Adichie, une référence dans la lutte contre la discrimination sexuelle, donnaient une conférence qui a commencé par des mots surprenants. « Je souffre toujours du syndrome de l’imposteur », a reconnu M. Obama, ouvrant les yeux de l’auditoire sur une dimension sombre et inconnue de la réussite.

Pour les personnes présentes, Obama était l’incarnation du succès de cet effort, celui qu’il décrit dans sa récente autobiographie, qui relate son parcours depuis le ghetto de Chicago jusqu’aux prestigieuses facultés de droit de Princeton et Harvard. Les universités élitistes ont précédé son entrée dans la liste des dix meilleurs avocats des États-Unis, une course électorale passionnante vers la Maison Blanche et deux mandats de première dame modèle, mais il ne semble pas qu’elle ait pleinement profité de sa brillante carrière. Cela fait trop de succès pour être immérités, et pourtant c’est le point de vue qu’Obama met en avant.

Parce que ceux qui vivent avec le syndrome de l’imposteur perçoivent que les objectifs qu’ils ont atteints sont le fruit de la chance ou du hasard, et s’attribuent un manque de compétence qui peut être démasqué à tout moment. D’autres personnalités, telles que la directrice de l’exploitation de Facebook, Sheryl Sandberg, la juge de la Cour suprême des États-Unis, Sonia Sotomayor, le PDG de Starbucks, Howard Schultz, et les actrices Emma Watson, Natalie Portman et Meryl Streep ont avoué être confrontées à ce type de pensée toxique. Mais cela n’a pas fait que le syndrome cesse d’être un tabou qui est fort dans le silence de l’intimité, et de plus en plus.

Un problème qui perturbe les carrières brillantes

Selon l’écrivain, conférencier et coach expert en leadership Pilar Jericho, l’origine du syndrome de l’imposteur est dans l’auto-exigence. Les personnes qui en souffrent, quelles que soient leurs compétences professionnelles, présentent un mode de pensée fondé sur l’idée insistante d’être un imposteur en tant que professionnel, ou que leurs compétences ne sont pas dignes d’attention. C’est un phénomène aussi répandu qu’inavouable, et son incidence ne cesse de croître. « C’est un problème qui s’accentue avec les médias sociaux, en raison de l’obsession de l’apparence et du besoin constant de poster une version idyllique de soi-même. »

Et il n’est pas nécessaire d’être riche et célèbre pour en être atteint ; il peut toucher n’importe qui, même s’il est plus répandu chez les femmes. Certains doivent même mettre un frein à leur carrière. María Arribas, PDG de GetHERtalent, une entreprise spécialisée dans la réincorporation sur le marché du travail de femmes ayant interrompu leur carrière pendant des années, affirme que cette façon de se voir « est étroitement liée à la culture de travail actuelle, où l’on accorde tant d’importance au fait de savoir se vendre, et qu’aujourd’hui, même un jeune diplômé se qualifie comme un expert. »

Arribas dit voir de nombreux cas de syndrome de l’imposteur chez des femmes hautement qualifiées ayant interrompu leur carrière. « Ils ont tendance à penser qu’ils ne sont pas qualifiés pour relever de nouveaux défis et accéder à de meilleurs postes. La seule façon de travailler dans ces cas-là, c’est avec quelqu’un d’autre qui vous fait voir que vous pouvez aspirer à plus que vous ne le pensez. C’est pourquoi il est si important que nous nous soutenions mutuellement », explique-t-elle. En d’autres termes, c’est la connexion avec les autres qui donne vraiment le coup de fouet et fait tomber les voiles qui obscurcissent le véritable potentiel d’une personne…. mais c’est peut-être trop demander dans la culture d’entreprise dominante en Espagne.

Un inconvénient tabou qui limite les managers espagnols

La psychologue clinicienne Elizabeth Cox explique en ligne que le moyen de réduire l’incidence élevée du syndrome de l’imposteur est de s’appuyer sur la confession de mentors et de managers qui ont également souffert de ce problème. Le témoignage du PDG de Starbucks, Howard Schultz, dans une interview accordée au New York Times, en est un excellent exemple. Il a admis qu’une grande partie de ses problèmes d’estime de soi provenait du fait qu’il savait qu’il y aurait toujours un pourcentage de travailleurs dans son entreprise qui, quoi qu’il fasse, ne le considéreraient jamais comme apte à occuper le poste. Dans le même article, il n’avait aucun scrupule à se qualifier d’insécure.

Egalement bien connue, Sheryl Sandberg, cadre chevronné ayant occupé des postes de direction dans des entreprises telles que McKinsey, Disney, Google et Facebook, a raconté ses combats contre le syndrome de l’imposteur dans des livres, des conférences de Davos et des interviews. Mme Sandberg, l’architecte du mouvement « Lean In », qui vise à donner plus de pouvoir aux femmes dans le monde des affaires, décrit le problème comme un combat qu’elle mène depuis des décennies, depuis qu’elle était étudiante à l’université de Harvard. L’impulsion que le cadre avait sur lui-même était si forte qu’il devait se forcer à s’asseoir à la table d’un conseil d’administration parce qu’il ne pensait pas être assez bon pour occuper une chaise.

Le PDG de Starbucks a admis que l’idée qu’il y aura toujours quelqu’un qui le considère indigne de son poste lui a causé des problèmes d’estime de soi

C’est une claque dans la réalité très différente de l’histoire des cadres espagnols, où ce type de révélations n’a pas sa place. Pilar Jericho explique qu' »en Espagne, nous avons une culture très axée sur l’apparence. C’est le jeu qui consiste à ne pas montrer ce qu’il y a à l’intérieur ». Ensuite, il y a la question de la mauvaise gestion de l’échec, qui est monnaie courante dans le pays. « On le voit dans le secteur des conférences ; nous sommes nombreux à parler de l’importance de l’optimisme, mais peu d’entre nous parlent aussi d’avoir connu des moments difficiles », dit-il. Et que le côté positif de l’échec a aussi son public.

La réalité est que lorsque l’expert fait des processus d’accompagnement managérial, Jéricho se rend compte que des problèmes comme le syndrome de l’imposteur non seulement existent, mais se produisent très souvent. « C’est pourquoi il est si sain que des personnalités comme Michelle Obama fassent ce genre de révélations qui ne font pas référence à un problème spécifique, mais à quelque chose d’aussi complexe que le sentiment que votre rôle ne correspond pas à la personne que vous êtes », dit-elle.

La PDG de GetHerTalent, María Arribas, est d’accord avec elle : « Si un haut fonctionnaire faisait une déclaration comme celle de ces cadres américains, elle serait acceptée dans la population générale, mais dans les environnements managériaux, elle serait même mal vue. Ici, nous faisons très attention à la façon dont nous nous exprimons et nous avons pris l’habitude de retourner nos discours, en remplaçant des mots comme « échec » par « apprentissage ». Cette façon de parler finit par rendre plus compliqué le fait d’aborder ce genre de choses. »

Dans sa conférence, Michele Obama a également offert sa prescription pour désamorcer ces pensées toxiques. « J’ai fait partie des conseils et des comités les plus puissants que vous puissiez imaginer. J’ai également travaillé pour des ONG, des fondations, des multinationales et des sommets du G20. J’ai un siège à l’ONU. Je vous assure que personne n’est aussi brillant qu’il en a l’air », a-t-il résumé.

Ce n’est pas une maladie, et quiconque l’admet se rend service

Les psychologues cliniciens Pauline Rose Clance et Suzane Imes ont décrit pour la première fois le syndrome de l’imposteur après avoir étudié un groupe d’étudiants universitaires hautement qualifiés en 1978. Trois décennies plus tard, en 2011, une revue de la littérature scientifique sur le phénomène, publiée dans l’International Journal of Behavioral Science, a révélé que 70 % des travailleurs américains avaient à un moment donné connu ce schéma. Mais il était plus répandu chez les femmes et les minorités.

« Personne n’est aussi brillant qu’il en a l’air », dit Michelle Obama pour encourager les gens à ne pas s’autolimiter

Le syndrome n’est pas lié à une maladie mentale, et ses effets n’apparaissent que dans les milieux professionnels, C’est pourquoi il ne fait pas partie du Manuel diagnostique et statistique des maladies mentales, un recueil produit par l’American Psychiatric Association (APA) qui sert de référence aux psychiatres du monde entier. Cela ne veut pas dire qu’il n’est pas important de le garder à l’esprit.

Selon l’explication en ligne de la psychologue Elizabeth Cox, les mécanismes psychologiques des personnes concernées activent des freins internes qui rendent impossible le partage de grandes idées, la candidature à certains emplois ou la demande de promotions bien méritées. C’est un virus qui attaque le talent et réduit les opportunités. C’est pourquoi des entreprises comme Google ont lancé des ateliers comme #IamRemarkable, un projet visant à aider les employés à avoir confiance en leurs réalisations professionnelles.

« C’est une initiative qui a émergé d’une formation interne destinée aux employés de Google issus de groupes vulnérables », explique la responsable de l’industrie de l’entreprise, Maví Nafría. Ce sont deux employés de Google Europe qui ont décidé de le sortir de l’entreprise et de l’amener à d’autres entreprises pour en faire un mouvement, en pensant à notre philosophie qui consiste à rendre tout ouvert et gratuit, explique Nafría. « En Espagne, pour le moment, nous ne ciblons que les femmes. Nous suscitons des questions et des débats, dans différentes sessions, en personne et en ligne. Nous recevons de très bons retours de la part des participants. Au final, c’est ce travail sur la confiance en soi qui permet de négocier une promotion, une augmentation de salaire ou un horaire », explique Nafría. Mais la première étape pour progresser est de reconnaître le problème.

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