L’impérialisme du Japon – Le débarquement du commodore

Le débarquement du commodore Matthew Perry sur les côtes du Japon.

Commodore Matthew Perry

« Quand nous avons débarqué au Japon, 1854 »
Note : L’expédition au Japon, qui s’est conclue par un traité de paix entre ce pays et les États-Unis , a été organisée et commandée par le commodore Perry. La sélection suivante a été compilée par Francis L. Hawks from Commodore Perry’s notes and diaries

« Alors que le paysage s’éclaircissait et que les rivages commençaient à se distinguer, le travail diligent effectué par les Japonais pendant la nuit sur la côte d’Uraga a été révélé de manière spectaculaire. Des écrans ornementaux en tissu avaient été disposés pour donner un aspect plus imposant et plus grand aux bastions et aux forts ; et deux tentes étaient dressées parmi les arbres. Les écrans étaient tendus, de la manière habituelle, sur des poteaux de bois, et chaque intervalle entre les hôtes était ainsi clairement marqué, ayant, à distance, l’apparence de panneaux. Sur ces panneaux apparents figuraient les blasons des armes impériales, alternant avec l’emblème d’une fleur écarlate aux grandes feuilles en forme de cœur (…) La plupart des vêtements étaient une sorte d’habit sombre, avec des jupes courtes, la taille ceinte d’une gaine, et sans manches, laissant les bras nus.

Tout le monde à bord des navires était en alerte depuis tôt le matin, faisant les préparatifs nécessaires. Les moteurs étaient en marche et les ancres étaient lestées afin que les navires puissent être déplacés vers une position où leurs canons pourraient contrôler le lieu de réception (…) Les officiers, l’équipage et les marines qui devaient accompagner le Commodore ont été sélectionnés (…) Les officiers, comme il leur avait été ordonné, étaient habillés en tenue de cérémonie, tandis que l’équipage et les marines portaient leurs uniformes navals et militaires bleus et blancs.

Avant que les huit carillons du matin n’aient retenti, le Susquehanna et le Mississippi se sont lentement avancés dans la baie. Simultanément à ce mouvement des quatre navires, six bateaux japonais prenaient la même direction, mais plus près de la terre. Le drapeau du gouvernement avec des bandes distinguait deux d’entre eux, indiquant la présence à bord de quelques officiers de haut rang, tandis que les autres portaient des drapeaux rouges, ce qui laissait supposer qu’une suite ou une garde de soldats se trouvait également à bord. En contournant le promontoire qui séparait l’endroit où nous étions ancrés de la baie, on pouvait voir les préparatifs des Japonais sur le rivage. La zone bordant l’extrémité de la baie avait l’air gaie avec une longue étendue de paravents en tissu peint, sur lesquels étaient festonnées (dessinées de manière ostensible) les armes de l’empereur. Neuf grandes bannières se dressaient au milieu d’une foule de drapeaux de couleurs variées et vives, disposés de part et d’autre, de sorte que l’ensemble formait un crescendo d’étendards variés et colorés, qui flottaient brillamment dans le soleil matinal. Aux hautes bannières pendaient de larges bannières écarlates qui balayaient le sol de leurs mouvements ondulants. Sur la plage, devant ce dispositif, étaient déployés des régiments de soldats, rigides dans leur formation, manifestement disposés ainsi pour donner une apparence de force martiale, afin que les Américains soient impressionnés par la puissance militaire des Japonais.

En faisant face à la baie, l’observateur aperçoit à gauche du village de Gori-Hama un amas désordonné de maisons aux toits pointus, construites entre la plage et la base de la hauteur qui s’étend derrière elle le long de pentes vertes, montant vers les montagnes lointaines. Une vallée ou un canyon luxuriant, serré entre des collines boisées, s’ouvre aux portes de la baie, brisant l’uniformité de la côte incurvée et donnant une belle variété au paysage. Sur la droite, plusieurs centaines de bateaux japonais, voire plus, sont déployés en lignes parallèles le long du rivage, avec un drapeau rouge à l’arrière de chacun d’eux. L’ensemble de l’effet, sans être surprenant, était nouveau et gai, et tous ces éléments combinés donnaient un aspect agréable à l’image. C’était une journée radieuse, avec un soleil clair qui semblait conférer de la vitalité, tout comme les collines vertes, les drapeaux gais et la formation brillante des soldats. Derrière la plage, face au centre de la rive incurvée de la baie, se dressait un bâtiment à trois toits disposés en pyramide, nouvellement construit pour la réception, se démarquant des maisons environnantes. Son devant était recouvert d’une toile rayée, tendue à la manière d’un écran sur les deux côtés (…).

Deux bateaux s’approchaient alors que les steamers entraient dans la baie, et lorsque les ancres furent jetées, ils étaient positionnés le long de la Susquehanna. Kayama Yezaiman, avec ses deux interprètes, est monté à bord, suivi de Nagazima Saboroske et d’un officier adjoint, qui étaient arrivés dans le deuxième bateau (…) Ils étaient habillés en tenue officielle, quelque peu différente de leur tenue ordinaire. Leurs vêtements, bien que de type habituel, étaient beaucoup plus ornés. L’étoffe était en brocart de soie aux couleurs vives, ourlée de velours jaune, brodée de dentelle dorée représentant diverses figures. Sur ce vêtement, les bras de celui qui le porte étaient représentés sur le dos, les manches et la poitrine.

(…) Le capitaine Buchanan, ayant pris place dans sa barge, ouvre la marche, flanqué de part et d’autre des deux bateaux japonais transportant le gouverneur et le vice-gouverneur d’Uraga avec leurs escortes respectives. Ces dignitaires ont joué le rôle de maîtres de cérémonie et ont indiqué le cap à suivre pour la flottille américaine. Le reste des bateaux a suivi le cortège, les gardes-côtes portant les deux orchestres des bateaux à vapeur, qui ont animé l’occasion avec leur musique joyeuse.

Les bateaux sillonnaient rapidement les eaux placides ; l’adresse et la rapidité des rameurs japonais étaient telles que nos vigoureux rameurs étaient piqués dans leur amour-propre pour suivre le rythme de leurs guides. Lorsque les bateaux étaient à mi-chemin de la côte, les treize canons du Susquehanna ont commencé à tirer, et l’écho s’est répandu dans les collines. Cela annonçait le départ du Commodore, qui, après être monté dans sa vedette, fut conduit à terre.

Les guides japonais ont dirigé les bateaux vers un lieu de débarquement au centre de la rive incurvée, où une jetée temporaire avait été construite avec des sacs de sable et de la paille. Le bateau précurseur toucha bientôt l’endroit, et le capitaine Buchanan, qui commandait le groupe, sauta à terre, et fut le premier des Américains à débarquer dans le Royaume du Japon. Il a été immédiatement suivi par le Major Zeilin, du Corps des Marines. Les autres bateaux sont arrivés et ont débarqué leurs cargaisons respectives. Les Marines (environ 100) ont défilé jusqu’au quai et ont formé une ligne, face à la mer ; puis sont venus les 100 marins, qui ont également formé une ligne en avançant, les deux fanfares fermant la marche. Le nombre total d’Américains, y compris les marins, les marines, les musiciens et les officiers, s’élevait à environ trois cents ; une formation nullement redoutable, mais suffisante pour une occasion pacifique, et composée d’hommes vigoureux et robustes, qui contrastaient fortement avec les petits Japonais délicats (…) Leur formation s’étendait le long de tout le circuit de la plage, de l’extrémité la plus éloignée de la ville jusqu’à la pente abrupte de la colline qui délimitait la baie du côté nord ; tandis qu’un nombre immense de soldats se blottissaient devant, derrière et sous les écrans de toile qui s’étendaient à l’arrière. L’ordre peu rigoureux de cette armée japonaise ne laissait pas présager un très haut degré de discipline. Les soldats étaient relativement bien armés et équipés. Leurs uniformes étaient semblables aux tenues japonaises ordinaires. Leurs armes étaient des épées, des lances et des mousquets. Ceux de devant étaient des fantassins, des archers et des lanciers ; mais on apercevait derrière, au loin, un grand nombre de cavaliers, comme en réserve (…) Ces cavaliers, richement vêtus, présentaient au moins une cavalcade voyante (…)

À l’arrivée du Commodore, sa suite d’officiers se forma en double file à côté du débarcadère, et après avoir passé entre eux, suivit derrière lui en formation. Le cortège s’est dirigé vers la maison d’accueil, sous la conduite de Kayama Yezaiman et de son interprète, qui précédaient le groupe. Les marines étaient en tête, suivis par les marins. Le Commodore a été dûment escorté sur la plage. Le drapeau des États-Unis et la grande bannière étaient portés par deux Marines athlétiques, choisis parmi l’équipage sur la base de leur robustesse. Deux jeunes hommes, habillés pour la cérémonie, ont précédé le Commodore, portant dans une enveloppe de tissu écarlate les boîtes contenant ses lettres de créance et la lettre du Président. Ces documents, sous forme de livre, étaient magnifiquement écrits sur du vélin, reliés par du velours de soie bleue. Chaque sceau, attaché par des cordons entrelacés d’or et de soie avec des glands d’or, était enfermé dans une boîte circulaire de six pouces de diamètre et de trois pouces de profondeur, faite d’or pur (…) De chaque côté du Commodore marchait un grand nègre bien proportionné, qui, armé jusqu’aux dents, agissait comme sa garde personnelle. Ces noirs, sélectionnés pour l’occasion, étaient les plus beaux de leur couleur que l’escadron avait à offrir. (…)Le bâtiment, situé à une courte distance du lieu de débarquement, a été rapidement atteint. Devant l’entrée se trouvaient deux petits canons de fabrication ancienne et apparemment européenne ; une compagnie de gardes japonais plutôt désordonnés était disposée de chaque côté, dont la tenue était différente de celle des autres soldats. Ceux de droite portaient des tuniques, ceintes à la taille de larges ceintures, et des pantalons gris, dont la grande largeur diminuait aux genoux, tandis que leur tête était couverte d’un tissu blanc à la manière d’un turban. Ils étaient armés de mousquets à baïonnette, et des fusils à silex étaient visibles. Les gardes du côté gauche étaient vêtus d’un uniforme plutôt sombre, brun mélangé à du jaune, et portaient des mousquets à l’ancienne.

Le Commodore, après avoir été escorté jusqu’à la porte de la maison de réception, entre avec son entourage. Le bâtiment présentait des signes de construction hâtive, les poutres et les planches de pin étaient numérotées, comme si elles avaient été préalablement assemblées puis transportées sur le site, prêtes à être montées. La première partie de la structure était une sorte de tente, construite principalement en toile colorée, sur laquelle étaient peintes en divers endroits les armes impériales (…) Ce hall d’entrée était un appartement intérieur auquel conduisait un chemin tapissé (…) Ce dernier était entièrement tapissé de tissu rouge, et était le lieu où se déroulait la réception. Le sol était quelque peu surélevé, comme une estrade, et la pièce était magnifiquement décorée pour l’occasion. Des tapisseries de soie et de coton fin de couleur violette, avec les armes impériales brodées en blanc, étaient accrochées sur les murs entourant la pièce intérieure, sur trois côtés, tandis que la façade était ouverte sur l’antichambre ou la pièce extérieure.

Lorsque le Commodore et sa suite sont arrivés dans la salle de réception, les deux dignitaires qui étaient assis à gauche se sont levés et se sont inclinés, et le Commodore et ses gens ont été introduits dans les fauteuils qui avaient été disposés pour eux sur le côté droit. Les interprètes ont annoncé les noms et titres des hauts dignitaires japonais : Toda-Idzu-no-kami, Toda, prince d’Idzu, et Ido-Owami-no-kami, Ido, prince d’Iwami (…) Le prince Toda était le plus beau des deux, l’expression intellectuelle de son large front et l’aspect agréable de ses traits réguliers contrastant très favorablement avec le visage plus ridé, plus creux et moins intelligent de son pair, le prince d’Iwami. Tous deux étaient luxueusement habillés, leurs vêtements étant en brocart de soie avec des motifs élaborés en or et en argent.

Dès le début, les deux princes avaient pris un air de formalité statuaire, qu’ils conservèrent tout au long de l’entretien, car ils ne prononcèrent pas un mot, et ne se levèrent de leur siège qu’à l’entrée et à la sortie du Commodore, où ils effectuèrent une révérence grave et formelle. Yezaiman et ses interprètes ont agi en maîtres de cérémonie. En entrant, ils ont pris place à l’extrémité supérieure de la pièce, agenouillés à côté d’une large boîte laquée, écarlate, soutenue par des pieds, jaunes ou fauves.

Après que le Commodore et sa suite aient pris place, il y eut une pause de quelques minutes, pas un mot n’étant prononcé de part et d’autre. Tatznoske, l’interprète en chef, fut le premier à rompre le silence, demandant à M. Portman, l’interprète hollandais, si les lettres étaient prêtes à être remises, affirmant que le prince Toda était prêt à les recevoir, et que la boîte écarlate située à l’extrémité supérieure de la pièce était disposée pour en être le réceptacle. Le commodore fit signe aux jeunes hommes restés dans la salle inférieure de s’avancer. Ils ont obéi immédiatement, apportant les belles boîtes contenant la lettre du Président et d’autres documents. Les deux nègres marchaient derrière. Une fois près du réceptacle écarlate, ils reçoivent les boîtes des mains des porteurs, les ouvrent, prennent les lettres et, après avoir déplié l’écriture et les sceaux, les déposent sur le couvercle de la boîte japonaise, le tout dans un silence parfait.

Yezaiman et Tatznoske s’inclinent, et, s’asseyant, retirent l’agrafe de la boîte écarlate, et informant l’interprète du Commodore qu’il n’y a plus rien à faire, quittent la place, s’inclinant de part et d’autre au passage. Le Commodore se leva pour partir, et, comme il sortait, les deux princes, gardant toujours un silence absolu, le rejoignirent aussi, et restèrent là jusqu’à ce que les étrangers fussent absents.

Le Commodore et sa suite s’arrêtent un court instant à l’entrée du bâtiment en attendant leur lancement. Yezaiman et ses interprètes reviennent et demandent ce qu’ils attendent ; ils reçoivent la réponse « Le bateau du Commodore ». Rien d’autre n’a été dit. L’entretien n’avait pas duré plus de vingt ou trente minutes, et s’était déroulé avec la plus grande formalité et la plus parfaite politesse.

Le cortège s’est reformé comme précédemment, le commodore étant escorté jusqu’à sa vedette, embarqué et convoyé jusqu’à son navire, suivi par les autres Américains et les deux bateaux japonais transportant le gouverneur d’Uraga et ses compagnons, tandis que les fanfares jouaient nos airs nationaux. »

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