Mária Telkes : la reine de l’énergie solaire

De l’invention du four solaire à un système de distillation de l’eau pour transformer l’eau de mer en eau douce. De la conception d’un nouveau type de procédé de chauffage solaire qui stocke l’énergie chimiquement au travail pour des projets spéciaux. Mária Telkes est bien plus qu’un inventeur ou un ingénieur : c’est une pionnière de l’énergie solaire.

Qui était Mária Telkes?

Telkes est née le 12 décembre 1900 à Budapest, en Hongrie. Dès son plus jeune âge, elle s’est intéressée à la capture de l’énergie du soleil, un rêve qu’elle a décidé de concrétiser très tôt, alors que Mária était au lycée. Quelques années plus tard, suivant son instinct, elle étudie la chimie et la physique à l’université de Budapest et obtient son diplôme à l’âge de 19 ans. Son intérêt pour la physique et la chimie grandit, et elle poursuit ses recherches jusqu’à l’obtention de son doctorat en 1924, à l’âge de vingt-quatre ans. Un an plus tard, une visite chez son oncle vivant aux États-Unis va changer sa vie : il y restera jusqu’à la fin de ses jours.

Une carrière « brillante » pour l’énergie solaire

Aux États-Unis, Telkes a travaillé avec de nombreuses entreprises et institutions académiques, en commençant en 1925 à la Cleveland Clinic Foundation en tant que chercheur. Bien qu’elle ait commencé à faire des recherches sur l’évolution des cellules, notamment sur la vie, le développement et la mort des cellules cancéreuses, ce n’est que 12 ans plus tard que Westinghouse Electric l’engage comme ingénieur de recherche pour étudier la conversion de l’énergie thermique en énergie électrique.

C’est là que commence la carrière qui lui vaudra son surnom de « reine de l’énergie », car elle détourne peu à peu ses recherches thermoélectriques vers les applications de l’énergie solaire jusqu’à être engagée par le prestigieux MIT, le Massachusetts Institute of Technology en 1939. Au MIT, elle a montré tout son potentiel, en développant, par exemple, un nouveau concept de chauffage solaire pour les maisons, connu sous le nom de « Dover House » (où ce système a été installé après sa construction en 1948). Le système de la « Dover Sun House » était profondément innovant : alors que les autres utilisaient de l’eau ou des pierres chaudes pour fournir de la chaleur, le système de Telkes était différent car il stockait (et il est important d’utiliser ce mot) l’énergie générée par le soleil. Cela a été fait chimiquement en cristallisant une solution de sulfate de sodium, ce qui était auparavant inconnu.

La Dover Sun House, la première maison « solaire »

Suite à cela, et voyant l’évolution de son travail, le gouvernement des États-Unis demande à Telkes des idées pour construire un système solaire permettant de dessaler l’eau de mer, la transformant en eau douce potable. Telkes n’y a pas réfléchi à deux fois et a répondu aux demandes du gouvernement américain en concevant un évaporateur d’eau portable qui élimine le sel de l’eau de mer par évaporation, puis refroidit à nouveau cette eau… convertie cette fois en eau douce.

L’un des avantages de ce nouveau système de dessalement était qu’il était suffisamment petit pour être transporté ou dans un petit bateau car il pouvait être assez grand pour fournir de l’eau douce dans les îles Vierges, qui avaient des sources naturelles d’eau douce qui se tarissaient parfois.

En 1953, Telkes passe du MIT à l’Engineering College de New York, où elle est chargée d’organiser un laboratoire consacré uniquement à l’étude de l’énergie solaire. Cinq ans plus tard, Mária a quitté le monde universitaire pour l’industrie, au laboratoire d’énergie solaire de la société Curtiss-Wright. Elle y a conçu l’architecture du chauffage nécessaire à l’alimentation du bâtiment et le stockage de son énergie. En outre, il a appliqué son savoir-faire solaire à tout, depuis des questions aussi pratiques que les séchoirs et les chauffe-eau… jusqu’à la récolte d’énergie dans l’espace avec des générateurs thermoélectriques aéroportés !

Et, comme si cela ne suffisait pas, Telkes a contribué aux célèbres projets spatiaux Apollo et Polaris en développant des matériaux « à l’épreuve de l’espace » et de l’eau de mer pour protéger divers appareils sensibles à la température.

La dernière ligne droite d’une vie pleine d’innovations

Quelques années plus tard, Telkes revient à la question de la purification de l’eau en rejoignant la société Melpar en tant que directrice de son laboratoire d’énergie solaire. En 1969, cependant, elle voit un retour évident à l’université et commence à rechercher des moyens et des matériaux plus efficaces pour capturer, stocker et convertir l’énergie thermique solaire en carburant à l’Institut de conversion de l’énergie de l’Université du Delaware.

Pendant ces années et grâce au don d’une voiture Ford au début de sa carrière, Telkes la réutilise pour construire un four solaire qui peut s’adapter à presque toutes les situations, tous les espaces et tous les aliments.

Une voiture Ford !

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Lors de la remise du Society of Women Achievement Award

Sa carrière d’inventrice et d’ingénieure a été reconnue au niveau académique lorsqu’elle a remporté le premier « Recognition of Achievement Award » de la Society of Women Engineers lors de la création de ce prix en 1952, et en 1977, la section américaine de la Société internationale d’énergie solaire lui a décerné le prestigieux « Charles Greely Abbot Award ».

Un an plus tard, en 1978, Telkes a pris sa retraite de l’université du Delaware, même si elle a continué à la fréquenter jusqu’à trois ans avant sa mort. Elle l’a fait à Budapest, son pays de naissance, le 2 décembre 1995.

Nul doute que Mária Telkes était un exemple de pionnière du solaire dont le travail a changé le monde tel que nous le connaissions. Une chercheuse qui a montré sans crainte au monde qu’elle était capable d’être un ingénieur, un inventeur, une chercheuse spatiale et même de transformer une voiture… en four solaire. Merci de nous éclairer et pour beaucoup d’autres Telkes !

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