Mesohippus : caractéristiques, espèces, reproduction, nutrition

Mesohippus est un genre d’animaux appartenant à la famille des équidés, aujourd’hui disparu. Les spécialistes s’accordent à dire que ces chevaux étaient le lien entre les chevaux primitifs et les chevaux modernes.

La date de la plupart des fossiles est d’environ 35-40 millions d’années, on prétend donc que ces chevaux ont existé à l’époque de l’Oligocène, dans la période du Paléogène du Cénozoïque.

Représentation graphique des chevaux du genre Mesohippus. Source : Retirez « cropped » du nom du fichier et voyez le fichier original

Leurs fossiles ont été découverts et décrits pour la première fois par le paléontologue américain Othniel Marsh en 1875. La plupart des fossiles ont été trouvés sur le continent nord-américain, en particulier dans les États du Nebraska, du Dakota et du Colorado, ainsi que dans certaines régions du Canada.

Taxonomie

La classification taxonomique Mesohippus est la suivante :

-Domaine : Eukarya

-Règne : Animalia

-Phylum : Chordata

-Classe : Mammalia

-Ordre : Perissodactyla

-Famille : Equidae

-Genre : Mesohippus

Caractéristiques

Sachant que ces anciens chevaux appartenaient au règne Animalia, plus précisément au phylum Mammalia, on peut alors affirmer qu’il possédait les caractéristiques propres à ce phylum, comme le fait d’être des organismes eucaryotes multicellulaires.

De même, leur développement embryonnaire a dû être similaire, donc alors ce sont des animaux triblastiques, avec les trois couches germinatives : ectoderme, endoderme et mésoderme. De celles-ci sont nées les différentes cellules qui composent l’individu, et donc des tissus et des organes spécialisés dans des fonctions spécifiques.

C’étaient des animaux à symétrie bilatérale, c’est-à-dire formés de deux moitiés exactement égales, prenant comme point de référence l’axe longitudinal du corps.

Ces animaux étaient également autotrophes, incapables de synthétiser leurs propres nutriments. Leur régime alimentaire était purement herbivore, à base d’arbustes et autres petites plantes.

Ils se reproduisaient de manière sexuée, avec une fécondation interne et un développement direct. Ils étaient vivipares.

Morphologie

Comme mentionné plus haut, le cheval du genre Mesohippus constitue le lien entre les chevaux primitifs et les chevaux modernes. De ce fait, leurs caractéristiques anatomiques avaient un peu des deux groupes.

Tout d’abord, en termes de taille, leurs jambes étaient un peu plus longues que celles de leurs ancêtres, ils pouvaient donc atteindre une hauteur d’environ 60 cm. Tout cela, selon les données recueillies à partir des fossiles collectés.

La tête du Mesohippus était allongée vers l’avant, dessinant le museau des chevaux actuels. Elle était également légèrement plus grande que celle de leurs ancêtres, ce qui implique que leur cavité crânienne était également plus large. Cela suggère que leur cerveau était également plus grand.

Les archives fossiles ont également établi à quoi ressemblait la dentition de ces chevaux. Il a été déterminé que leurs dents étaient très similaires à celles des chevaux actuels, étant plus grandes que celles des ancêtres, avec des couronnes plus hautes, ce qui leur permettait d’accéder à un régime alimentaire beaucoup plus complet.

Comparaison entre les fossiles différents genres de chevaux. Source : H. Zell (User:Llez)

Espèces

Ce genre éteint de mammifères comprenait un total de 13 espèces. Ils sont nommés ci-dessous :

-Mesohippus bairdy

-Mesohippus latidens

-Mesohippus equiceps

-Mesohippus longiceps

-Mesohippus obliquidens

-Mesohippus westoni

-.Mesohippus barbouri

-Mesohippus hypostylus

-Mesohippus metulophus

-Mesohippus brachistylus

-Mesohippus intermedius

-Mesohippus montanensis

-Mesohippus proteulophus.

Reproduction

Parce que Mesohippus est un genre d’organismes disparus, les informations que nous avons sur eux proviennent des fossiles qui ont été collectés. En tenant compte de cela, lorsqu’on parle de leurs aspects physiologiques les plus importants, on entre dans le domaine de la spéculation.

Puisque les chevaux du genre Mesohippus sont considérés comme le lien transitionnel entre les espèces primitives de chevaux et le cheval moderne, il est possible d’affirmer que leur reproduction était similaire à celle des chevaux modernes.

En ce sens, ces chevaux étaient des mammifères et, en tant que tels, leur type de reproduction était sexuel, avec fécondation interne et vivipare.

Possibles rituels d’accouplement

On ne sait pas s’il existait des rituels d’accouplement chez eux, comme chez les chevaux modernes. Si c’était le cas, probablement que le hennissement énergique et prolongé faisait partie de ce rituel, ainsi que l’approche frontale de la jument.

De même, on peut s’attendre à ce que les juments de ce genre émettent des signaux lorsqu’elles sont en chaleur, c’est-à-dire prêtes à s’accoupler. Ces signaux peuvent inclure un comportement ouvert vers le mâle, lui faisant voir qu’elle est prête à s’accoupler.

De même, les juments ont tendance à uriner avec une sécrétion semblable à un mucus, dans laquelle on pense qu’il peut y avoir des substances chimiques semblables à des phéromones.

Fécondation, grossesse et naissance

Chez ces animaux, comme les mammifères, on suppose que la fécondation est interne. Comme leurs descendants actuels, ils devaient avoir un organe copulatoire, par lequel ils pouvaient introduire le sperme dans le corps de la femelle, plus précisément dans les voies génitales.

Une fois que cela s’est produit et que l’ovule a été fécondé, la grossesse a commencé, dont la durée n’est pas précisée. Après l’écoulement du temps nécessaire au développement complet de l’embryon et à la formation du poulain, la naissance a eu lieu.

Il est important de noter que, comme tous les mammifères, ils ont développé un placenta, une structure par laquelle les nutriments passent de la mère au fœtus en développement.

A la suite de l’accouchement, un poulain est né avec des caractéristiques similaires à celles d’un cheval adulte, c’est pourquoi on peut dire que les espèces du genre Mesohippus ont présenté un développement direct, puisqu’elles ne passent pas par des stades larvaires ou quoi que ce soit de ce genre.

Nutrition

Ces chevaux étaient des herbivores, c’est-à-dire qu’ils se nourrissaient d’arbustes et d’herbes. La forme et la taille de leurs dents facilitaient ce type d’alimentation. Il faut noter que les dents des chevaux de Mesohippus étaient plus longues que celles de leurs prédécesseurs, ressemblant davantage à celles des chevaux modernes.

Les dents de Mesohippus présentent également un caractère inédit, constitué de couronnes hautes. Cela lui permettait de se nourrir de pousses, de feuilles et d’herbes, qui constituaient la base de son régime alimentaire.

Une fois entré dans la cavité buccale, l’aliment était soumis à l’action des différentes enzymes digestives qui baignaient dans la salive de l’animal. En plus de cela, la forme et la taille de ses dents facilitaient l’écrasement des aliments qui, avec la salive, les transformaient en un bol alimentaire facile à avaler.

Le bol alimentaire passait par l’œsophage jusqu’à l’estomac, où il était à nouveau soumis à l’action des sucs digestifs. Il passe ensuite dans l’intestin grêle et le gros intestin où l’absorption des nutriments a lieu. Par la suite, les déchets étaient évacués par l’anus.

Comme pour tous les animaux herbivores, dans le tube digestif des chevaux de ce genre devaient se trouver des bactéries et des micro-organismes qui contribuaient à la digestion des composants de la nourriture que l’animal ingérait. Ces bactéries ont contribué à fragmenter davantage les aliments pour les rendre plus faciles à digérer. C’est la même chose qui se produit chez les chevaux modernes.

Références

  1. Arita, H. (2010). Le retour du cheval : le macro et le micro dans l’évolution. La science. 97.
  2. MacFaden, B. (2005). Chevaux fossiles – preuves de l’évolution. 307.
  3. Mora, M., Blanco, A. et Gil, M. (2005). Equus et son registre fossile au Pléistocène de l’Amérique du Nord. VIIe Symposium de zoologie.
  4. Obtenu de : https://mundoprehistorico.com/portfolio/mesohippus/
  5. Palmer, D. (1999). L’encyclopédie illustrée Marshall des dinosaures et des animaux préhistoriques. Londres : Marshall Editions.
  6. Valentine, R. (1975). L’évolution du cheval. Journal of reproduction and fertility. Supplément. 23.

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