Ajolote: o incrível anfíbio mexicano que pode regenerar e está em perigo de extinção

Devido às suas propriedades e incrível capacidade de regeneração, algumas pesquisas científicas sugerem que no futuro, será possível aprender mais sobre o genoma ajolote e aplicar alguns dos mecanismos que utiliza para se gerar a si próprio a fim de gerar tratamentos para doenças crónicas e tratar órgãos danificados.

O que é uma salamandra?

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Photo: Getty Images

p> A salamandra, também conhecida como Xochimilco axolotl (Ambystoma mexicanum) é um anfíbio da família da salamandra que é único no mundo. Ao contrário de outras salamandras, a salamandra é um animal microendémico, uma vez que só se encontra na natureza no sistema de canais de Xochimilco, a sul do Vale do México.

As salamandras têm em média cerca de 25 centímetros de comprimento e podem pesar até 110 gramas. Algumas pessoas identificam-nos frequentemente porque o seu corpo é semelhante ao de um girino ou lagarto; no entanto, a salamandra tem características físicas e morfológicas únicas.

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De acordo com o Instituto de Biologia da UNAM, o que torna as salamandras especiais é que podem atingir a maturidade sexual e reproduzir-se sem perder as características físicas e morfológicas do seu estado larval, uma característica é conhecida como neoteny.

Na mitologia mexicana, a salamandra está relacionada com Xolotl, irmão gémeo de Quetzalcoatl, que se tornou uma destas criaturas para evitar ser sacrificada. Uma das primeiras referências ao ajolote é encontrada no relato de Fray Bernardino de Sahagún, que dá conta do significado místico do anfíbio para os povos pré-hispânicos do Vale do México:

“na mitologia de Nahuatl, Xolotl era uma divindade, irmão gémeo de Quetzalcoatl, que recusou a morte e que, para escapar ao carrasco, se transformou numa planta de milho de dois canaviais (Xolotl), num talo duplo de maguey (metlmaguey ou Xolotl) e finalmente num peixe chamado axolotl, o que não o impediu de ser capturado e morto…”

O que cura o axolotl?

O neoteny das salamandras torna possível que, como nenhum outro vertebrado, estes anfíbios possuam uma capacidade única de regenerar membros amputados, bem como órgãos e outros tecidos danificados, incluindo a medula espinal e partes do sistema nervoso.

Esta característica tem atraído o interesse de cientistas e médicos, a fim de analisar a estrutura do seu genoma e, no futuro, desenvolver terapias a partir dele para curar doenças crónicas, contudo, actualmente não há aplicação do ADN da salamandra para curar doenças, uma característica errónea que é atribuída e alimenta o mercado negro para esta espécie.

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No início de 2018, o Instituto de Investigação de Patologia Molecular de Viena na Áustria conseguiu sequenciar o genoma completo da salamandra, o maior de todas as espécies até agora sequenciadas, com uma extensão dez vezes maior do que a do ser humano. Contudo, é necessária mais investigação para saber quanto custa

Quanto custa uma salamandra?

Antes de pensar em adquirir uma salamandra, é importante ter em conta que se trata de uma espécie criticamente em perigo e, portanto, o comércio ilegal é punível por lei. Contudo, a Convenção sobre o Comércio Internacional de Espécies de Fauna e Flora Selvagens Ameaçadas de Extinção (CITES) permite o intercâmbio internacional desta espécie para fins comerciais, sempre de uma forma controlada.

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Photo: Getty Images

Se quiser manter uma axolotl como animal de estimação, o Instituto de Biologia da UNAM recomenda que se aborde uma das UMAS (Unidades de Gestão para a Conservação e Utilização Sustentável da Vida Selvagem) registada, que tem as licenças para adquirir uma axolotl.

Onde é encontrada a salamandra?

Na época pré-hispânica, a salamandra usada para se expandir por todo o sistema lacustre do Vale do México, do Lago Texcoco ao Xochimilco; contudo, actualmente o seu habitat natural foi drasticamente reduzido e o único local onde ainda existem alguns espécimes na natureza é no sistema de canais do Xochimilco.

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Porquê a salamandra em perigo de extinção?

No início dos anos 90, acreditava-se que havia mais de 6.000 espécimes de salamandra em todo o Vale do México; no entanto, hoje em dia estima-se que restam pouco menos de 30 espécimes na natureza em Xochimilco.

A dramática redução do seu habitat devido à expansão urbana, ao uso da terra para a agricultura e à caça para supostos usos medicinais diminuiu drasticamente o sistema de canais que costumava ser o lar da salamandra.

A União Internacional para a Conservação da Natureza (UICN) considera a salamandra criticamente ameaçada, o que significa que está a enfrentar um risco extremamente elevado de extinção na natureza.

E embora várias universidades e instituições tenham redobrado os esforços para criar salamandras em cativeiro, é impossível devolvê-las ao seu habitat natural até que as várias ameaças que enfrentam possam ser mitigadas.

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