“Bolas para a Lusia”: a lenda da única mulher redigida na NBA

Quando a NBA realizou uma votação para a escolha do rascunho mais estranho da história, venceu a sexta escolha da sétima volta, a nº 137 em 1977. A escolha foi Lusia Harris, a única mulher oficialmente seleccionada num projecto da NBA. Fé em 10 de Junho. E, coisas, também a 10 de Junho mas nove anos mais tarde, em 1986, uma mulher jogou pela primeira vez um jogo oficial numa liga masculina. Foi Nancy Lieberman, na USBL (Liga de Basquetebol dos Estados Unidos), uma competição que tinha nascido um ano antes, em 1985, e durou até 2008.

One, Harris, foi uma afro-americana 1.91 nascida e criada no Mississippi, onde depois das aulas colhia algodão quando era época de colheita. A outra, Lieberman, descreveu-se como “uma rapariga magricela, ruiva, judia de Queens”. Ela tinha apenas 1,80 m e permaneceu para sempre ligada ao basquetebol até se tornar uma lenda viva. Agora 61, ela trabalha na equipa de transmissão de New Orleans Pelicans depois de ter sido treinadora adjunta (segundo apenas para Becky Hammon) na NBA com os Sacramento Kings. Lusia Harris, que se apercebeu que tinha nascido demasiado cedo para poder transformar o seu talento numa carreira profissional no desporto, tem 65 anos e é professora em Greenwood, perto de onde nasceu e ao lado de um Mississippi com quem nunca esteve demasiado ansiosa para se separar.

Na 13ª ronda do rascunho de 1969, San Francisco Warriors escolheu Denise Long, uma lenda de Iowa que acreditava que ela realmente podia jogar na NBA. Mas o comissário Walter Kennedy percebeu que os Guerreiros não iam realmente contar com Long em qualquer caso e anulou a escolha. Desde então e até agora, apenas mais uma mulher foi escolhida, e dessa vez com uma escolha que foi feita, no projecto: Lusia Harris, em 10 de Junho de 1977, com a 137ª escolha do projecto que correspondia ao New Orleans Jazz. Uma franquia que estava a dois anos de se mudar para Salt Lake City e que costumava estar errada em quase todas as suas decisões. Um ano antes, de facto, os seus esforços para assinar Gail Goodrich, cujas pernas já estavam gravemente feridas, levaram-nas a dar aos Lakers um primeiro rounder de 1979 que acabou por se tornar Magic Johnson. O director-geral, Lewis Schaffel, cometeu um erro com todas as escolhas anteriores e gabou-se do golpe publicitário (e nada mais) que estava a dar com a escolha de Lusia Harris, que nunca levou a sério a opção de uma equipa da NBA a contar com ela e nem sequer apareceu no campo de treino. Isso e, soube-se mais tarde, porque ela estava grávida quando a equipa começou a entrar na equipa, ainda na Louisiana, perto dos tribunais onde Lusia Harris se tinha tornado uma sensação.

Há, na Delta State University, Lusia Harris tinha feito uma carreira admirável que então não tinha continuidade a nível profissional. Estes estavam longe dos primeiros anos de alguma estabilidade e sustentabilidade na WNBA, que nasceu em 1997. Filha de agricultores e 10ª de 11 irmãos (sete outros jogaram basquetebol), ela ainda diz (como Lusia Harris-Stewart, o seu nome de casada) que foi escolhida no rascunho à frente de 33 homens e nasceu de facto demasiado cedo: ela jogou apenas uma época (1979-80) para os Houston Angels na Liga de Basquetebol Feminino (WBL).

Era também demasiado cedo para receber bolsas de estudo atléticas ou para encontrar equipas de basquetebol feminino em qualquer faculdade. Isso levou-a ao projecto que o Estado Delta estava a pôr em prática, onde em três anos ganhou três MVPs, foi três vezes All-American, foi 109-6 em 115 jogos e teve uma média de 25,9 pontos e 14,5 ressaltos por jogo. Disseram que ela era uma jogadora semelhante a Karl Malone: ela fazia ricochete em tudo, tinha pés rápidos perto da borda e tinha um bom pulso. Que na sua equipa era suficiente dizer “bolas à Lusia” e que em todos os seus jogos o campo estava cheio, com pessoas lotadas na primeira fila. Na sua época sénior, eles marcaram um jogo para a sua equipa no Madison Square Garden. Foi o primeiro jogo de basquetebol feminino naquela arena lendária, e ela marcou 46 pontos. No seu segundo ano de escolaridade tinha conseguido que a final da universidade fosse transmitida pela primeira vez (embora com atraso na gravação) na televisão. Em 1992 foi admitida no Salão da Fama, e em 1999 fez parte da primeira geração do Salão da Fama do Basquetebol Feminino. A sua maior conquista foi a medalha de prata nos Jogos de Montreal de 1976, os primeiros jogos de basquetebol feminino. Naquela Team USA também estava Nancy Lieberman.

Lady Magic: a melhor jogadora da sua geração

Nancy Lieberman foi considerada a melhor jogadora feminina de sempre, quando também foi medalhista de prata em Montreal. Na altura, ela tinha apenas 18 anos. Um ano antes jogou nos Jogos Pan-Americanos com três anos menos do que qualquer outro jogador da Equipa EUA. E depois ganhou o Campeonato do Mundo de 1979, o primeiro Campeonato do Mundo feminino para os Estados Unidos desde 1957. Duro de carácter, corajosa e conscienciosa como judia (os seus bisavós morreram no Holocausto e os seus avós paternos tinham os seus números de identificação tatuados nos campos de concentração), ela era uma personalidade avassaladora que mais tarde se tornou treinadora e directora geral na WNBA com o Detroit Shock, uma equipa que a assinou um contrato de um dia no dia 24 de Julho de 2008 para que ela pudesse usar os calções aos 50 anos (ela tinha duas assistências) numa liga cuja primeira época tinha jogado onze anos antes, quando já tinha 39 anos. Foi a primeira mulher a treinar uma equipa profissional masculina, a Texas Legends (a afiliada da Mavericks’ Development League), antes de servir como assistente com os Sacramento Kings.

Ela foi empossada no Hall da Fama em 1996 e também passou pela mão de Harris na primeira classe do Hall da Fama em 1999. E, tal como ela, também fez história num 10 de Junho. No seu caso, em 1986, quando jogou um jogo oficial com a Springfield Fame, a equipa de Massachusetts que defendeu o título que tinha ganho um ano antes, na estreia da USBL (United States Basketball League). Tal como no rascunho do Lusia Harris, muitos viram-no como um golpe publicitário sem qualquer outro fundo. A própria liga esfregou as mãos, e pensou que Lieberman seria o seu bilhete para a ascendência mediática, “algo maior do que Manute Bol”. Os 2,27 sudaneses, a propósito, comprometeram-se com o USBL anos mais tarde mas nunca chegaram a usar calções.

Lieberman, no entanto, sempre pensou que podia brincar com homens. Ela tinha crescido a fazê-lo, e tinha defendido o seu lugar em jogos de rua no mítico Rucker Park: “Ela entrava, eles provocavam-na, ela brincava e eles ficavam de boca aberta”. Os seus companheiros de equipa Fama logo respeitaram a sua tenacidade, a sua capacidade de superar desvantagens e aquela visão incrível que lhe valeu o apelido de Lady Magic (um aceno de cabeça para Magic Johnson). Naquele primeiro jogo (122-107 contra Staten Island) ela jogou apenas alguns minutos na última parte da primeira parte, não disparou um cesto e assumiu o seu papel, mas queixou-se: “Gostaria de ter jogado o suficiente para quebrar um suor”. Ele já tinha jogado em amigáveis antes, com a sua equipa técnica a comparar a sua intensidade com a de Larry Bird. O seu lugar era no basquetebol competitivo, não importava o quanto (maus momentos para o basquetebol feminino) ela teria de passar pelos Generals, o rival do Harlem Globetrotters. Foi por isso que assinou com o USBL por apenas $10.000 por ano.

Nunca teve medo porque era, na sua essência, uma rapariga dura de Brooklyn e uma jogadora formidável que tinha impressionado no seu tempo no Old Dominion (1976-80), quando se tornou uma lenda do basquetebol da Virgínia. Antes disso, ela teve de quebrar muitos tabus, incluindo o da sua mãe, que tentou tirar a sua paixão da cabeça ao picar-lhe os tomates com uma chave de fendas. Também jogou uma temporada no WBL (com a Dallas Diamonds) e em Israel. Mas o seu grande legado como jogador permaneceu na faculdade, onde usou o número 10 para Walt Frazier e de onde saiu deixando dois discos: 961 assistências e 562 roubos. Na sua segunda época, teve um jogo de 40 pontos, 15, 11 contra o Estado de Norfolk, a exibição de um jogador pequeno mas selvagem, no melhor sentido do termo, que tinha crescido a jogar contra rapazes. No basquetebol e no beisebol e no futebol também. jogando e batendo neles, claro, embora ela fosse apenas “uma rapariga judia magra, magra e ruiva de Queens”

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