Louva-a-Deus que comem cérebros de pássaros e outras façanhas assustadoras de criaturas

Quando pensávamos saber tudo sobre os insectos que nos rodeiam, surge sempre um novo estudo para nos surpreender. Aqui estão algumas descobertas recentes no campo da entomologia que deixaram aqueles de nós que se consideram os reis da evolução de boca aberta.

Mantises caçam aves e comem os seus cérebros

Conhecemos alguns hábitos desagradáveis de louva-a-deus, tais como as fêmeas que comem o macho depois – ou durante – a cópula. O que, a propósito, só acontece numa minoria de casos. Mas qualquer pessoa que olhe atentamente para um destes insectos terá notado que o seu aparecimento é seriamente ameaçador. Talvez seja aquela cabeça giratória, única entre os insectos, e aqueles olhos que parecem olhar em frente que os fizeram o material das lendas desde os tempos antigos.

Felizmente para nós, a nossa vasta diferença de tamanho protege-nos do seu abraço mortal e das suas mandíbulas esmagadoras. Mas a verdade é que os homens ousam enfrentar presas muito maiores do que eles próprios, tais como sapos, lagartos, ou cobras. Agora, um novo estudo revela que outro prato no seu menu é mais comum do que se pensava anteriormente: cérebros de aves.

Já havia alguns relatos documentados de mantimentos que atacavam aves. Mas para esclarecer se esta é uma ocorrência comum, três zoólogos da Suíça e dos Estados Unidos pentearam a literatura científica, e os resultados surpreenderam-nos: no total, recolheram 147 casos – o primeiro deles em 1864 – em 13 países de todos os continentes, excepto na Antárctida. As vítimas pertencem a 24 espécies diferentes de aves, mas na sua maioria são pequenos beija-flores caçados à espreita de insectos em comedouros de jardim.

Um dos casos recolhidos pelos investigadores foi publicado em 2006 e foi colocado no Delta do Ebro em Tarragona. O relato dos autores desse estudo foi aterrador: “O modus operandi do mantis parece ser o de se aproximar da ave, que está pendurada de cabeça para baixo, e entrar na cavidade craniana através de um dos olhos, alimentando-se do tecido cerebral”. Os autores prosseguiram: “Pensamos que os mantis atacam aves que ainda estão vivas”, concluindo: “Em pelo menos duas ocasiões os mantis cortaram a cabeça quando foi feito”

Hey, Clarice, os cordeiros já deixaram de guinchar?

Hey, Clarice, os cordeiros já deixaram de guinchar? Randy Anderson O que é esse insecto?

Armadilha de caracóis e intrusos fossilizados

Caracóis carregam as suas casas às costas, e é fácil de compreender como este achado evolutivo os protege da agressão e dessecação de predadores. Mas um olhar mais atento levou o geneticista Robbie Rae, da Universidade John Moores de Liverpool no Reino Unido, a descobrir uma função inesperada da concha do caracol: aprisionar e matar parasitas, deixando-os encapsulados, como Han Solo no bloco de carbonite, mas sem qualquer hipótese de salvamento.

Rae perguntou-se porque é que os caracóis são mais susceptíveis do que os caracóis ao ataque de nemátodos, minúsculos vermes do solo. Muitos destes vermes são parasitas de animais ou plantas, e mais de 100 espécies em particular são conhecidas por parasitar os moluscos. Alguns destes nemátodos são utilizados para controlo biológico de pragas, no entanto os caracóis tendem a resistir ao ataque destes invasores.

O investigador juntou caracóis e nemátodos no laboratório, e descobriu que as células na camada interior da concha prendem os vermes até se fossilizarem na sua estrutura. Para ver se isto também era verdade na natureza, ele recolheu caracóis do campo e confirmou que até 60% deles tinham parasitas mortos encerrados nas suas conchas – num caso, até 101 nemátodos num único caracol.

Even mais surpreendentemente, Rae observou que mesmo a minúscula concha interna que os caracóis têm debaixo da pele é também capaz de apanhar nemátodos da mesma forma, embora de forma menos eficiente. O que leva o investigador a levantar a possibilidade de termos estado cegos até agora e de a defesa contra parasitas poder ser uma das principais razões para a existência da concha nos moluscos.

Nematodes presos numa concha de caracol à espera que Jabba os recolha.

Nematodes presos numa concha de caracol à espera que Jabba os recolha. Robbie Rae

Ants erguem as Torres Eiffel com os seus corpos

No filme World War Z, os zombies conseguiram ultrapassar paredes altas subindo uns sobre os outros. Talvez os argumentistas pudessem ter sido inspirados por um caso real, o das formigas de fogo Solenopsis invicta. Uma equipa de bioengenheiros e biólogos do Georgia Institute of Technology (EUA) estudou como estes insectos fogem das cheias formando torres de milhares de indivíduos em torno de um eixo vertical, como o caule de uma planta. Depois de analisar os movimentos das formigas com gravações de vídeo, conseguiram simular o processo com um modelo informático, e os resultados são espantosos.

Os investigadores descobriram que as torres das formigas não são cónicas, mas têm lados curvos, como a Torre Eiffel. E a semelhança não é coincidência: cada insecto suporta em si mesmo uma coluna equivalente ao peso de três dos seus congéneres; e de acordo com os cientistas, este princípio de distribuição de carga é o mesmo que Gustave Eiffel aplicou na sua torre. Para conseguir esta organização prodigiosa, os insectos confiam nas suas interacções próximas através do tacto e do olfacto. Só quando um anel está completo, com cada formiga agarrada a duas outras de cada lado, é que a camada seguinte começa a construir.

Esta não é a única capacidade espantosa das formigas de fogo. Anteriormente, os mesmos investigadores já tinham descrito como estes insectos também escapam às inundações tecendo jangadas repelentes de água com os seus próprios corpos que podem flutuar durante semanas sem as formigas se afogarem.

Aranhas perseguem lasers e vêem no espaço

Donos de gatos, e até fãs de ver vídeos de gatos no YouTube, sabem que estes animais perseguem um ponteiro laser como se a sua vida dependesse disso. Em contraste, poucos saberão que existem outros animais com o mesmo hábito: os salticidas ou aranhas saltadoras, um grupo muito grande e diversificado com milhares de espécies distribuídas quase por todo o mundo.

Quando os astrónomos Jamie Lomax e Emily Levesque, da Universidade de Washington (EUA), viram subitamente as suas secretárias invadidas por aranhas saltadoras, um colega aconselhou-os no Twitter a experimentarem esta habilidade. O Levesque afixou na rede social o resultado surpreendente, e a discussão foi logo acompanhada pelo biólogo Nate Morehouse, da Universidade de Cincinatti, que se dedica ao estudo da visão de aranhas.

Morehouse explicou que as aranhas saltadoras dependem da sua visão para caçar as suas presas, e é por isso que são dotadas de um dos sistemas de visão mais sofisticados. Dois dos seus oito olhos são construídos como os telescópios de Galileu, com uma lente à frente e uma atrás para focar a retina. Com isto, podem perceber um espectro de cores que chega até ao ultravioleta. Além disso, estes pequenos animais podem ver objectos muito maiores do que eles próprios ao mesmo tempo, com uma resolução espacial de 0,07 graus. Porque a lua cheia ocupa 0,5 graus, as aranhas podem distingui-la, disse Morehouse.

Com os dados fornecidos por Morehouse no Twitter, o engenheiro de software Kevin Gill fabricou a imagem da lua como uma aranha saltadora a veria. Mas Morehouse respondeu então com outro tidbit de arrebentar a mente: os deinópidos, um grupo de aranhas alongadas especializadas na caça nocturna, têm uma visão tão sensível a baixos níveis de luz que seriam capazes de distinguir no céu a nossa galáxia vizinha, Andrómeda, que é difícil de observar.

E embora seja duvidoso que as aranhas tenham qualquer motivo poderoso para se fixarem no firmamento, sabendo que foi preciso Galileu para inventarmos um sistema que tinham há milhões de anos deveria, pelo menos, ajudar-nos a apreciá-los um pouco mais.

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