Mauve: a história da cor que revolucionou o mundo

Quando ainda era um estudante adolescente, William Henry Perkin descobriu acidentalmente o primeiro corante sintético da história, a cor malva. Um erro lucrativo que demonstrou as enormes possibilidades da química, uma ciência que em meados do século XIX tinha acabado de nascer e quase não tinha aplicações. Recordamos como esta descoberta mudou a história da química – assim como contribuiu para descobertas noutras ciências – no 180º aniversário do nascimento de Perkin, e está de volta à moda mais do que nunca, com a malva como a cor da estação.

Em meados do século XIX, o Império Britânico adicionava colónias em áreas tropicais, onde cada vez mais soldados estavam a contrair malária. O único remédio médico que existia era o quinino, uma substância natural dispendiosa de obter, pois era retirado da casca da árvore de cinchona, que só crescia nas florestas tropicais dos Andes (América do Sul). Havia uma necessidade urgente de encontrar uma forma mais acessível de obter quinino e isso era sintetizá-lo artificialmente no laboratório. Concentrados na tarefa estavam o jovem estudante William Henry Perkin (12 de Março de 1838 – 14 de Julho de 1907) e o seu professor, o famoso químico alemão August Wilhelm von Hofmann.

Portrait of William Henry Perkin. Fonte: Wellcome Images

p>Na Páscoa de 1856, enquanto Hofmann visitava a sua família, Perkin tentou uma nova ideia no pequeno laboratório da sua casa em Londres: oxidar outro composto familiar (anilina) para obter quinino. Ele falhou e em vez disso tropeçou num precipitado sólido negro. Ao tentar limpar o resultado do seu erro com álcool, Perkin notou que o material continha uma substância púrpura. Aos 18 anos de idade, tinha obtido involuntariamente o primeiro corante sintético, que hoje em dia tem muitos nomes: anilina púrpura, malva, anilina púrpura ou malva de Perkin.

Um caso de serendipidade

Como noutros grandes casos de serendipidade na história da ciência, esta descoberta não foi pura sorte. Embora o acaso tenha desempenhado um papel importante, foi mais relevante a atitude observadora de Perkin, que foi capaz de ver para além de um resultado decepcionante. Com a ajuda do seu irmão e de um amigo, ele realizou mais experiências nas costas do Professor Hofmann para aperfeiçoar o seu método, que patenteou em Agosto de 1856.

p>Ele também decidiu comercializá-lo, demonstrando grande perspicácia comercial. Ele percebeu que podia substituir os caros corantes naturais de plantas e moluscos que eram utilizados desde a época romana. Antes da Perkin, a única forma de obter peças de vestuário de cor malva era tingindo-as com corantes naturais extraídos de seres vivos. Os fenícios, por exemplo, tinham púrpura tyriana, que obtiveram do muco da concha do mar Murex brandaris. Essa cor eram as vestes dos senadores na Roma antiga.

No 180º aniversário do seu nascimento, o Google homenageou William Henry Perkin com um rabisco. Crédito: Google

P>E graças à descoberta de Perkin, aquela cor anteriormente vangloriada por apenas algumas pessoas (e, claro, as flores da malva comum) tornou-se não tão exclusiva. Alguns anos após a sua descoberta, as roupas malvas foram vistas em todo o lado, especialmente em Londres e Paris. Até a Rainha Vitória de Inglaterra se juntou à tendência, quando em 1862 apareceu num evento público com uma longa peça de roupa malva tingida com o corante Perkin, que começou a chamar-se malva, um termo que combina as palavras inglesas malva e anilina (aniline).

Revolução na moda, medicina e indústria química

O desenvolvimento da malva levou a Grã-Bretanha, França e Alemanha a competir pela produção de cores, dando um grande impulso à indústria química. No espaço de cinco anos após o seu aparecimento, existiam 28 fábricas de tinturaria, muitas das quais se tornariam gigantes nesse sector, como a alemã BASF. Entretanto, o químico ainda jovem promoveu uma investigação intensiva sobre corantes, tintas e tintas, e também aperfeiçoou o fabrico de cumarina, um dos primeiros perfumes sintéticos, graças ao que agora se chama a reacção Perkin.

Mauvein na colecção histórica de corantes da Universidade Técnica de Dresden. Crédito: JWBE

Aos 21 anos de idade William Henry Perkin já era milionário, e aos 36 reformou-se para se dedicar exclusivamente à investigação em química orgânica. As suas descobertas foram muito além da transformação do mundo da moda. Como Simond Garfield, autor do livro Mauve, explica, a malva de Perkin não foi apenas uma revolução na indústria dos corantes, mas também na medicina. Assim, o seu trabalho com corantes artificiais ajudou Walther Flemming a colorir células e a estudar cromossomas sob o microscópio. Ajudaram também Robert Koch, vencedor do Prémio Nobel da Medicina em 1905, a descobrir o bacilo responsável pela tuberculose, depois de ter manchado a saliva de um paciente. Além disso, o desenvolvimento de corantes sintéticos de Perkin foi crucial para os estudos de Paul Ehrlich, Prémio Nobel da Medicina em 1908 e pioneiro na investigação em quimioterapia.

O trabalho de Perkin com corantes artificiais foi fundamental na coloração de células. Crédito: Dr Ramon Simon-Lopez

Perkin viveu para ver como o seu brilhante corante de lavanda tinha aplicações médicas que ele nunca teria imaginado, e salvaria as vidas de milhares de pessoas. Lilás, violeta, malva… Qualquer um dos nomes das cores está longe do nome científico do corante: 3-amino-2,9-dimetil-5-fenil-7-(p-tolylamino)acetato de fenazina. Este nome, pouco usado e muito difícil de memorizar, tem sido utilizado desde 1994, quando a estrutura molecular da malvaina era finalmente conhecida. Só então foi precisamente identificado o protagonista químico desta história: uma molécula orgânica complexa que se tornou famosa pela sua capacidade de tingir tecidos de malva e que acabou por revolucionar o mundo.

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