Que tipo de stress agrava a memória?

Todos falam de como o stress é mau para a sua saúde. Fica-se doente mais facilmente e a cabeça ‘funciona pior’… mas sabemos realmente quais os efeitos do stress no cérebro e que tipo de stress é o mais prejudicial?
Foram publicadas recentemente duas críticas muito interessantes sobre o assunto. Thomas Frodl e Veronica O’Keane dizem em Neurobiologia da Doença (2013) que um cérebro exposto excessiva e continuamente ao stress sofre danos na sua estrutura e funcionamento, e que estes danos são mediados, entre outras coisas, pelos efeitos tóxicos do cortisol. Isto é conhecido como a Hipótese da Cascata Glucocorticoide descrita por Robert Sapolsky em 1986. De acordo com esta hipótese, o stress crónico pode produzir alterações cerebrais que fazem com que o eixo que controla a resposta ao stress (eixo Hypothalamus-Hypophysis-Adrenal -HHA) fique fora de controlo. A estrutura cerebral conhecida como hipocampo é muito sensível aos glucocorticoides, uma vez que tem muitos receptores para eles. Os glicocorticóides, como o cortisol, permitem a mobilização de recursos energéticos para fazer face a situações stressantes. No entanto, quando o hipocampo está sobre-exposto a eles, atrofia. O hipocampo desempenha um papel importante na aprendizagem e na memória, pelo que o stress crónico provocaria a alteração destas funções. Mas, além disso, o hipocampo tem uma função reguladora do HHA, fornecendo-lhe um feedback inibitório (para que deixe de secretar glicocorticóides). Paradoxalmente, um hipocampo que tenha sido sobre-exposto aos glucocorticoides terá mais dificuldade em enviar essa informação de volta, pelo que haverá mais desta substância e, portanto, mais danos hipocampais.
Síndrome de Cushing é uma doença caracterizada por um excesso de cortisol, a hormona do stress, e serve como modelo ideal para analisar as consequências cerebrais da hipercortisolemia crónica. Foi descrito que estes pacientes têm depressão em mais de metade dos casos, atrofia cortical prematura e deficiência cognitiva, principalmente memória e aprendizagem.

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